India: la seguridad alimentaria no puede esperar

India

A medida que los agricultores vuelven a protestar en la India, tres años después de la protesta pacífica más grande del mundo por parte de la sociedad civil, vale la pena recordar que la agricultura también fue un problema crítico para la nación en sus primeras décadas.

El primer ministro del país, Jawaharlal Nehru, afirmó tajantemente que «todo puede esperar, pero no la agricultura». Esta línea de pensamiento condujo eventualmente a la Revolución Verde de finales de la década de 1960, forjando la seguridad alimentaria de la India y proporcionando ingresos muy necesarios para algunos de sus agricultores. Pero en el presente, una inminente crisis del agua ha devuelto la agricultura india al centro de atención.

Las quejas de los agricultores

La Revolución Verde aprovechó variedades de granos de alto rendimiento, prácticas intensivas en el uso de agua (en gran medida dependientes de agua subterránea bombeada) y un uso intensivo de fertilizantes. Reconociendo que tales inversiones no se realizarían sin un mercado garantizado, el gobierno indio también creó un precio de apoyo mínimo (MSP, por sus siglas en inglés) para el trigo en 1966-67. Esto estableció un precio base para la adquisición gubernamental a un porcentaje determinado por encima de los costos de producción, garantizando así a los agricultores un comprador asegurado: incluso si la mayoría del cultivo no era comprada por el gobierno, el MSP establecía un precio mínimo para otros compradores.

Hoy en día, el régimen de MSP cubre 23 cultivos: variedades de cereales, legumbres y algunos cultivos comerciales como la caña de azúcar y el algodón. Ha tenido mucho éxito en incentivar la producción de alimentos. Así que, en lugar de tener que importar granos como era el caso antes de la Revolución Verde, para 2017 la India era el mayor productor mundial de legumbres y yute, y el segundo mayor productor de trigo, arroz y caña de azúcar.

Pero solo el MSP para la caña de azúcar está garantizado bajo la Ley de Bienes Esenciales de 1955; en el fondo, las protestas más recientes de los agricultores en India son una llamada para que se legalice todo el régimen de MSP. Para muchos agricultores indios, esta es la única garantía de algún nivel de seguridad financiera. Sin embargo, los logros de la Revolución Verde y el régimen de MSP (en su forma actual) están siendo deshechos actualmente por una serie de desafíos, incluyendo el agua.

Recursos finitos llevados al límite

En la India del siglo XIX, el virrey británico Lord Curzon describió la economía india como «una apuesta a los monzones». Cuando la India comenzó a extraer agua subterránea, este problema desapareció, pero se crearon nuevos desafíos. La India es ahora el mayor usuario de agua subterránea en el mundo y los niveles de agua en todo el país han disminuido en consecuencia: en 2022, el gobierno categorizó la condición del 12% de los acuíferos de la India como «semi-críticos»; el 4% como «críticos»; y el 14% como «sobreexplotados».

Con el 87% del agua subterránea extraída en la India utilizada para riego, el futuro parece sombrío. Un informe del gobierno indio de 2019 estimó que el 74% de la zona donde se cultiva trigo y el 65% de la zona donde se cultiva arroz enfrentarán escasez de agua. Las partes más afectadas de la India son las zonas semiáridas en su región noroeste, donde la siembra de trigo y arroz (que forman la mayor parte de la adquisición gubernamental) es más intensa. Es de donde provienen la mayoría de los agricultores que protestan.

La sobreexplotación del agua subterránea también ha llevado a concentraciones más altas de arsénico. Esto ha desencadenado crisis de salud de larga duración en estados como Punjab, Uttar Pradesh, Bihar y Bengala Occidental.

Por último, este enfoque en una gama limitada de cultivos significa que la gran mayoría de las semillas autóctonas están desapareciendo. Y eso amenaza un futuro para la India en el que pueda depender de solo algunos tipos de semillas.

La crisis impacta en la agricultura

Todo esto sucede en el contexto de un futuro hídrico desafiante. La población de la India ha aumentado desde la independencia, pero sus recursos hídricos siguen siendo los mismos. La disponibilidad de agua se estima en menos de 1,486 metros cúbicos por persona, lo cual es alarmante dado que generalmente se consideran 1,700 metros cúbicos como el umbral para el estrés hídrico.

Mientras tanto, el último informe sobre la región del Himalaya del Centro Internacional para el Desarrollo Integrado de las Montañas (ICIMOD, por sus siglas en inglés) estima que la región alcanzará el «pico de agua» para 2050, después del cual la disponibilidad de agua disminuirá.

Falta de respuesta gubernamental

La Revolución Verde fue concebida en una época en la que India tenía muchos menos recursos para comprender sus necesidades de agua, pero medio siglo después, el gobierno no tiene nada nuevo que ofrecer.

En septiembre de 2020, aprobó tres leyes agrícolas que fueron derogadas en noviembre de 2021. Estas leyes buscaban un mayor acceso al mercado, la agricultura por contrato y menos regulación de bienes esenciales. No garantizaban precios de apoyo mínimo (MSP, por sus siglas en inglés) y, en respuesta, varios gobiernos estatales aprobaron leyes que sí garantizaban los MSP.

La debilitación del régimen de precios de apoyo mínimo (MSP) se percibió como una amenaza adicional para la seguridad financiera de los agricultores, que ya se enfrentan a niveles bajos de aguas subterráneas, inundaciones inducidas por el clima y agravamiento de la sequía, monzones fluctuantes y suelos degradados por el uso excesivo de fertilizantes. Mientras que estas leyes podrían haber reducido los costos de adquisición para el gobierno, no hicieron nada para abordar los variados problemas hídricos de la comunidad agrícola.

Como señala el experto agrícola Devinder Sharma, los agricultores actualmente ganan alrededor de 27 rupias (0,33 dólares estadounidenses) al día con la agricultura: necesitan más apoyo, no menos.

India obtuvo su independencia en medio de la hambruna de Bengala en 1943, en la que millones murieron de hambre. Hoy en día, cientos de millones que dependen de la agricultura enfrentan un futuro catastrófico a medida que disminuye la disponibilidad de agua. El gobierno debería saber en este momento que todo puede esperar, pero no la agricultura.

Nota: este es un artículo republicado del medio «The Third Pole» a través de un acuerdo de cooperación entre ambas partes para la difusión de contenido periodístico. Link original.

+ posts

Omair Ahmad es redactor jefe para el sur de Asia en The Third Pole. Ha trabajado como analista político y periodista, con especial atención a la región del Himalaya. Es autor de una historia política de Bután y de algunas novelas.

Buscá en Reporte Asia