Los días de las multinacionales americanas calladas en China están contados

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«Guardar silencio mientras se hace una fortuna». Este proverbio chino fue popularizado por Jiang Zemin, máximo dirigente de China de 1989 a 2002. A Jiang le encantaba citar el eslogan para ilustrar su filosofía de gobierno, una variante campechana de la doctrina de Deng Xiaoping de «esconder la fuerza y esperar el momento», que había guiado con éxito la política exterior de China durante las décadas anteriores. La lógica también atrajo a las multinacionales, que aprovecharon el enorme mercado chino y obtuvieron pingües beneficios.

Hoy en día, sin embargo, se encuentran a menudo en un aprieto, teniendo que callar por las razones equivocadas mientras ganar dinero se hace cada vez más difícil. Esto no sólo se debe a un clima empresarial cambiante en el que se enfrentan a más competidores nacionales, sino, sobre todo, a que están atrapados en la confrontación abierta entre China y Occidente sobre ideología y valores. Pekín ha renunciado a la política de Deng de mantener un perfil bajo y está dispuesta a ir mano a mano con Estados Unidos y sus aliados occidentales, que utilizan cada vez más los derechos humanos como arma para atacar a las industrias y empresas chinas.

Mientras las empresas de todo el mundo se ven obligadas a replantearse su papel en la política y en las cuestiones de derechos humanos en medio del creciente nacionalismo, las multinacionales en China se enfrentan a un momento especialmente difícil.

Dos ejemplos recientes ilustran claramente su dificultad para navegar por el campo de minas político.

Desde 5G hasta infraestructura, la sana competencia entre Estados Unidos y China beneficiará al mundo

El mes pasado, los medios de comunicación chinos acusaron a la cadena Sam’s Club, perteneciente al gigante minorista estadounidense Walmart, de «estupidez y miopía» por su decisión de retirar de sus tiendas todos los productos procedentes de Xinjiang.

Al parecer, la cadena, que sólo cuenta con miembros, adoptó la medida por precaución después de que el Presidente de Estados Unidos, Joe Biden, firmara ese mismo mes un proyecto de ley que prohíbe prácticamente todas las importaciones procedentes de Xinjiang, en respuesta al supuesto uso de trabajos forzados.

China ha rechazado enérgicamente las acusaciones de trabajo forzoso o de cualquier otro tipo de abuso de los derechos humanos en la región y sus medios de comunicación estatales han criticado anteriormente a otras multinacionales, entre las que se encuentran minoristas de moda como H&M y Nike, por afirmar que no se abastecen en la zona de Xinjiang, rica en algodón.

Esta vez, la cuenta en las redes sociales de la principal agencia china de lucha contra la corrupción lideró el ataque, rechazando la respuesta de la cadena de que los productos de Xinjiang no se habían retirado sino que estaban agotados, y criticándola por intentar «autoengañarse» y «enredar» en el polémico asunto. También señaló que algunos compradores habían cancelado sus tarjetas de socio como forma de protesta.

Públicamente, ni Walmart ni Sam’s Club han comentado la reacción. El miércoles, Reuters informó de que un alto ejecutivo de Sam’s Club había dicho a los analistas de valores chinos en una llamada que la cadena no retiró deliberadamente los productos de Xinjiang y calificó la reacción como «un malentendido».

Mientras tanto, el anuncio del fabricante de coches eléctricos Tesla de abrir una sala de exposiciones en Urumqi, la capital de Xinjiang, en la víspera de Año Nuevo, ha recibido muchos elogios de los medios de comunicación estatales chinos y de las redes sociales, pero ha suscitado críticas de políticos estadounidenses y grupos de derechos humanos.

El Consejo de Relaciones Americano-Islámicas, la mayor organización estadounidense de defensa de los musulmanes, instó al fundador de Tesla, Elon Musk, a cerrar el concesionario de Xinjiang, y el senador estadounidense Marco Rubio acusó a Tesla de ayudar al Partido Comunista Chino a encubrir los trabajos forzados.

China ha rechazado enérgicamente las acusaciones de trabajo forzoso o de cualquier otro tipo de abuso de los derechos humanos en la región

La portavoz de la Casa Blanca, Jen Psaki, dijo que no iba a comentar directamente la acción de Tesla, pero que, en general, el «sector privado debería oponerse a los abusos de los derechos humanos [en China] y al genocidio en Xinjiang», según los medios de comunicación. No es de extrañar que Tesla se haya negado a comentar públicamente la controversia.

En un agudo editorial, el periódico nacionalista Global Times calificó de «depravación política» las críticas de Rubio sobre Tesla y la advertencia apenas velada de Psaki. Acusaba a Estados Unidos de inventarse mentiras para atacar y desprestigiar a China y de obligar a sus aliados y multinacionales a tomar partido.

Bajo el calor político, cómo evitar tomar partido está probablemente en la mente de muchos ejecutivos de multinacionales, aunque pocos se atreven a decirlo públicamente.

Tadashi Yanai, el hombre más rico de Japón y fundador del gigante de la venta de ropa Uniqlo, es una excepción. En una entrevista realizada el mes pasado, afirmó que su empresa no tomaría partido en la rivalidad entre Estados Unidos y China. Se ha negado a comentar si Uniqlo se abastece de algodón de Xinjiang a pesar de la presión internacional.

Pero para otras multinacionales, sobre todo las estadounidenses, cada vez es más difícil sortear los desafíos en materia de derechos humanos, como han demostrado las polémicas en torno a Sam’s Club y Tesla.

Mientras los medios de comunicación estatales chinos acusan a Estados Unidos de obligar a las multinacionales a elegir un bando, Pekín ha hecho lo propio atacándolas o castigándolas por ceder a la presión internacional.

¿Les importa a los dirigentes chinos lo que digan los extranjeros sobre el país?

Los funcionarios chinos han dicho en repetidas ocasiones que no permitirán que las empresas extranjeras «obtengan beneficios en China por un lado y desprestigien a China por otro» o que «muerdan la mano que les da de comer».

En una videollamada con los líderes de la industria estadounidense que representan a las empresas americanas en China en noviembre, Xie Feng, viceministro de Asuntos Exteriores chino, instó a esos representantes a empujar a la Casa Blanca hacia «una política china sensata y pragmática» y a poner fin a los conflictos sobre «valores, ideología o geopolítica». Advirtió a los empresarios estadounidenses de que, en un momento en que las relaciones bilaterales se están deteriorando, la comunidad empresarial no puede esperar «quedarse callada mientras hace fortuna».

Hasta hace poco, la comunidad empresarial estadounidense había sido la que más animaba a estrechar los lazos económicos y comerciales con China, pero ahora es difícil encontrar algún líder empresarial estadounidense que esté dispuesto a decir algo bueno sobre China, presumiblemente porque temen las fuertes críticas si lo hacen.

Desde que Donald Trump lanzó su guerra comercial contra China en 2018 y lanzó los lazos bilaterales a una espiral, el gobierno chino se ha abierto más a la inversión extranjera como contrapeso a las peticiones de desvinculación. La estrategia ha tenido mucho éxito, ya que China superó a Estados Unidos como primer destino mundial de la inversión extranjera directa en 2020 y es muy probable que haya conservado el número 1 en 2021.

Los funcionarios chinos han dicho en repetidas ocasiones que no permitirán que las empresas extranjeras «muerdan la mano que les da de comer»

Dado que se espera que la economía china se enfrente a la presión en tres frentes este año -por la contracción de la demanda, las perturbaciones de la oferta y el debilitamiento de las expectativas-, mantener una fuerte entrada de inversión extranjera será crucial para reforzar el crecimiento económico y la estabilidad del país.

Dado que el enfrentamiento entre China y Occidente parece que va a continuar en torno a los valores y la ideología, la presión política sobre las multinacionales se intensificará desde todos los frentes: gobiernos, inversores y consumidores.

Aun así, la clase media china -que ya supera los 400 millones de personas y sigue aumentando- puede representar una oportunidad demasiado lucrativa para que las multinacionales la desaprovechen.

Pero sus días de «callar mientras hacen una fortuna» están contados.

 

Nota: El artículo fue publicado originalmente en inglés en el portal SCMP, y la reproducción del mismo en español se realiza con autorización directa del autor. Link al artículo original: https://www.scmp.com/week-asia/opinion/article/3162497/days-us-multinationals-china-keeping-quiet-while-making-fortune

Acerca del autor

Ex editor en jefe del South China Morning Post (SCMP). Tiene una maestría en periodismo y una licenciatura en inglés. Durante 20 años se desempeñó en el China Daily y fue corresponsal de la BBC China. Ahora reside en Beijing como asesor editorial del SCMP.