China puede haber alcanzado el pico de gasolineras

CHINA GASOLINERAS

En 2022, China contaba con 100 gasolineras menos que en 2021, con lo que el número se redujo a 107.600, según el «Libro Azul» 2022-2023 sobre el sector de la distribución de petróleo.

Al mismo tiempo, la propiedad de automóviles creció un 5,8% respecto al año anterior, alcanzando los 319 millones de unidades. Y la red nacional de carreteras se amplió en más de 74.000 km, hasta alcanzar los 5,35 millones de km.

¿Qué son los libros azules de China?

El descenso del 0,11% en la prevalencia de las gasolineras puede parecer insignificante. Pero después de años de crecimiento continuo, podría marcar un punto de inflexión tanto para el sector del transporte como para la industria del petróleo y el gas, en el contexto de los objetivos de doble carbono de China, para alcanzar el pico de emisiones de carbono antes de 2030 y la neutralidad de carbono antes de 2060.

El Libro Azul sugiere que las estaciones de servicio se ven amenazadas por una combinación de menor demanda de los consumidores, espoleada a su vez por la pandemia y los altos precios del petróleo, y el rápido cambio de los vehículos convencionales a los eléctricos (VE). Estas estaciones deben transformarse para atender a múltiples fuentes de energía, afirma.

Auge y declive de las gasolineras

La primera gasolinera comercial de China se construyó en Shanghai en 1924. Desde finales de la década de 1970, las políticas de reforma y apertura supusieron la relajación gradual de los controles sobre los precios de los productos petrolíferos refinados, como la gasolina, el queroseno, el gasóleo y los combustibles alternativos, como la gasolina mezclada con etanol y el biodiésel. Las gasolineras se convirtieron en una lucrativa oportunidad de negocio.

En 1980 había unas 610 en China. En 2000, el número se había disparado a más de 94.000, debido a la rápida expansión de las industrias del petróleo y el gas y de la automoción. En aquel momento, la cifra era superior a la que exigían las cifras de propiedad de automóviles, y ha cambiado poco desde entonces. La competencia es feroz y el mercado sigue saturado. Sin embargo, hasta el año pasado se había mantenido un crecimiento constante y progresivo.

Según el último Libro Azul, la mitad de las gasolineras chinas están gestionadas por los gigantes del sector Sinopec (29%) y PetroChina (21%). El resto son privadas (46%), estatales, a través de corporaciones como China National Offshore Oil Corporation (1%), o representadas por marcas extranjeras como Shell (3%).

La experiencia de los principales mercados mundiales de gasolineras muestra cómo las cifras pueden alcanzar su punto máximo y luego retroceder. En Estados Unidos, el número de gasolineras empezó a descender lentamente hace unos 20 años; en Japón, alcanzó un máximo de 60.000 en 1994 y no ha dejado de disminuir desde entonces (27.000 en el primer semestre de este año).

PetroChina tendrá unas 160 estaciones menos en 2022 que en 2021, según el Libro Azul. Sinopec, por su parte, aumentará su número en un 0,1%. Tanto los expertos del sector como el Libro Azul apuntan al crecimiento explosivo de los vehículos eléctricos como factor influyente.

China Dialogue habló con Emma Wang, responsable del programa de transporte limpio del thinktank Innovation Center for Energy and Transportation (ICET). «La tendencia es clara… Los vehículos eléctricos están desplazando del mercado a los coches convencionales, lo que a su vez afecta al número de gasolineras», afirma.

Carga de un coche eléctrico en una «estación de servicio de energía integral» en Liuzhou, China, en marzo de 2022. El enorme aumento de los coches eléctricos en el país en los últimos años está afectando a la demanda de petróleo. (Imagen: Alamy)

Dentro la electricidad, fuera el petróleo

El paso de los motores de combustión interna a los eléctricos en los últimos años se ha hecho patente en las cifras de ventas.

El año pasado se vendieron en China 6,9 millones de «vehículos de nueva energía», es decir, híbridos enchufables, vehículos de batería totalmente eléctricos o propulsados por metanol e hidrógeno, lo que supone un 93% más que en 2021. Alrededor del 77% de ellos eran totalmente eléctricos, mientras que los híbridos enchufables representaban aproximadamente el 22%.

Según el Libro Azul, la propiedad de vehículos de nueva energía alcanzará los 13,1 millones de unidades en 2022, es decir, el 4,1% de todos los vehículos en circulación. Esta cifra puede parecer demasiado baja para afectar al número de gasolineras, pero el rápido aumento de su cuota de ventas sugiere que la sustitución de los vehículos convencionales está muy avanzada.

La Asociación China de Turismos (CPCA), que publica datos sobre la industria automovilística, prevé que las ventas anuales de VE en China alcancen los 8,5 millones en 2023. Esto supondría el 36% de todo el mercado de vehículos nuevos del país. Al ritmo actual de crecimiento, en 2025 los vehículos eléctricos representarán más del 10% del parque automovilístico chino.

Al igual que la popularización de los coches convencionales impulsó la expansión de las gasolineras, el crecimiento explosivo de las ventas de VE ha dado lugar a infraestructuras de carga y «cambio» de baterías (donde se puede cambiar rápidamente una batería por otra totalmente cargada). El número de unidades de carga en China creció hasta los 5,2 millones en 2022. (De ellas, 2,2 millones en estaciones de carga públicas, algunas integradas en gasolineras ya existentes y otras en nuevas parcelas). Esto equivale a un cargador por cada 2,7 vehículos eléctricos en circulación. Para 2022, también se habían creado 310 instalaciones de repostaje de hidrógeno.

Según el último Libro Azul, la mitad de las gasolineras chinas están gestionadas por los gigantes del sector Sinopec (29%) y PetroChina (21%)

Wang afirma que en los últimos años el Estado ha puesto en marcha una serie de políticas para fomentar el desarrollo del VE, entre otras cosas mediante la instalación de infraestructuras de recarga. La última política, publicada en junio, pide que la tecnología de recarga se instale en zonas residenciales, «garantizando que el 100% de las plazas de aparcamiento fijas estén equipadas con instalaciones de recarga o preparadas para ello», al tiempo que anima a «realizar grandes esfuerzos para construir infraestructuras de recarga en zonas públicas».

Según datos de la Alianza para la Promoción de la Infraestructura de Recarga de Vehículos Eléctricos de China, en septiembre había 7,6 millones de unidades de recarga en todo el país. La infraestructura se ha desarrollado al ritmo de la expansión de los vehículos eléctricos, y es razonable suponer que esto ha eliminado parte de la demanda de gasolineras.

La demanda de petróleo alcanzará pronto su punto máximo
Además de exponer el excedente en el saturado mercado chino de gasolineras, el avance de los VE también está afectando a la demanda de gasolina.

Según los datos del Libro Azul, el consumo aparente de China (producción, más importaciones, menos exportaciones) de productos petrolíferos refinados fue de 333 millones de toneladas en 2022, lo que supone un aumento interanual del 5,1%. Sin embargo, el consumo de gasolina, que suele representar alrededor del 40% del consumo de petróleo refinado, se redujo un 4,5%, hasta unos 133 millones de toneladas.

La Agencia Internacional de la Energía prevé que la demanda mundial de petróleo, gas natural y carbón alcance su punto máximo antes de 2030. Aunque esta previsión es controvertida, los análisis de varios organismos coinciden en que la demanda china de petróleo alcanzará probablemente su punto máximo en 2024.

Un campo petrolífero cerca de la ciudad de Huai’an, noviembre de 2023. En 2022 se consumieron en China 333 millones de toneladas de productos petrolíferos refinados, un 5% más que el año anterior. (Imagen: Alamy)

Sinopec, que ya había pronosticado el año 2025, sorprendió en agosto al afirmar que la demanda de gasolina en China alcanzaría su punto máximo en 2023.

Según Cui Dongshu, secretario general de la Asociación China de Turismos (CPCA), el hecho de que la demanda de gasolina esté a punto de alcanzar su punto álgido significa que el sector chino de turismos ya ha llegado a su punto máximo de emisiones de carbono. Si se tiene en cuenta el descenso de la demanda de vehículos diésel, que están siendo sustituidos por vehículos eléctricos, Cui afirma que «la victoria está a la vista» para el pico de carbono en el transporte de automóviles en su conjunto.

Un análisis publicado en agosto, que apareció por primera vez en Sinopec Monthly, predice que el consumo anual de gasolina en China se reducirá en unos 30 millones de toneladas para cuando los vehículos eléctricos alcancen los 20 millones, lo que podría ocurrir este año. En ese momento, se necesitaría un 20% menos de gasolina que si todos los coches consumieran petróleo convencional, lo que supondría un duro golpe para el mercado de consumo de petróleo. Una fuente del sector declaró a los medios que la demanda de gasolina caerá rápidamente tras alcanzar su punto máximo y podría ser menos de la mitad de su nivel actual en 2045.

Yin Qiang, vicepresidente de la Asociación de la Industria de Combustibles Limpios de Pekín, cree que el número de gasolineras disminuirá rápidamente a medida que proliferen los vehículos eléctricos y se reduzca la demanda de productos petrolíferos refinados. Los estudios de la industria petrolera prevén que el número de gasolineras necesarias en China se reducirá a 104.000 en 2035, 81.000 en 2040 y 37.000 en 2050.

Próxima parada, ¿la «estación de servicio energética integral»?

Las gasolineras no se limitan a vender gasolina. La parte no relacionada con el combustible siempre ha tenido mayores márgenes de beneficio: comida y bebida, lavado de coches, reparación de automóviles, piezas de recambio, publicidad y comunicaciones.

PetroChina y Sinopec empezaron a añadir tiendas de conveniencia a sus gasolineras hace más de una década, y ahora lideran el sector: La cadena Easy Joy de Sinopec tiene más de 28.000 establecimientos, mientras que uSmile, de PetroChina, cuenta con 20.178.

En China, sin embargo, el negocio no petrolero representa actualmente menos del 10% de los beneficios de las gasolineras. En comparación con el 40-50% que suele representar fuera de China, esto deja un amplio margen de crecimiento.

Además de aumentar el negocio no petrolero, las gasolineras buscan transformarse a medida que la demanda se orienta hacia nuevas fuentes de energía.

Sun Renjin es profesor de la Universidad del Petróleo de China y uno de los principales redactores del Libro Azul. En declaraciones a los medios en abril, Sun afirmó: «El desarrollo de estaciones de servicio energéticas integrales -de petróleo, gas natural, electricidad, hidrógeno y mantenimiento- ganará en ritmo y escala a medida que aumente la penetración de los vehículos eléctricos».

Una estación de intercambio de baterías en Shanghai, operada por el fabricante chino de coches eléctricos NIO. Una maquinaria automatizada situada bajo el coche extrae la batería gastada y la sustituye por una de las docenas de baterías completamente cargadas que se guardan bajo tierra. (Imagen: Daniel Ren / South China Morning Post vía Alamy)

El plan de desarrollo del VE para 2020 del Consejo de Estado proponía utilizar los emplazamientos e instalaciones existentes para ofrecer un servicio integral que abarcase el petróleo, el gas natural, el hidrógeno y la electricidad. Posteriormente, en 2022, se publicaron unas directrices que situaban la transformación de las gasolineras dentro de la transición energética nacional. En ellas se subraya específicamente que las gasolineras tradicionales de gasolina y gas natural deben «desarrollar instalaciones de servicio integral para la energía del transporte, integrando petróleo, gas natural, electricidad e hidrógeno».

PetroChina y Sinopec empezaron hace siete u ocho años a realizar pruebas piloto de carga y cambio de baterías en sus estaciones de servicio. A finales de 2022, PetroChina contaba con 416 estaciones de carga y conmutación, y Sinopec con 2.299 (de nuevo, algunas de ellas situadas dentro de gasolineras existentes, otras por separado). Esta última prevé tener al menos 5.000 para 2025.

La transformación no es fácil

A pesar de estos evidentes avances, existen obstáculos en el camino hacia la conversión de las gasolineras chinas en estaciones de servicio energéticas integrales.

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El principal es el espacio. Las gasolineras de las ciudades chinas tienden a ser bastante compactas, con poco espacio para añadir servicios de carga y cambio o repostaje de hidrógeno.

En China, sin embargo, el negocio no petrolero representa actualmente menos del 10% de los beneficios de las gasolineras. En comparación con el 40-50% que suele representar fuera de China, esto deja un amplio margen de crecimiento

China Dialogue habló con una persona del sector que prefirió permanecer en el anonimato: «La apuesta de PetroChina y Sinopec por las estaciones de servicio energéticas integrales no ha tenido mucho éxito hasta ahora. Las estaciones de servicio se distribuyen en función de la prevalencia de vehículos convencionales. Que haya una gasolinera no significa que tenga sentido instalar un punto de recarga. En segundo lugar, está la cuestión del alquiler, porque las empresas de nuevas energías tienen que alquilar el espacio a los operadores de las gasolineras, y cuanto más alto es el alquiler, más difícil es obtener beneficios».

La seguridad plantea un reto también relacionado con el espacio. Según las «Normas técnicas para estaciones de servicio de vehículos de petróleo, gas natural e hidrógeno» publicadas en 2021, las instalaciones de recarga deben estar en una zona de servicios auxiliares, separadas del repostaje de petróleo, gas natural e hidrógeno. También tienen que cumplir las normas de distancia relativas a cualquier otro lugar que pueda generar chispas o llamas desnudas.

Incluso los planes para ampliar las gasolineras existentes se enfrentan a múltiples retos, como la escasa utilización actual de los puntos de recarga, el aumento de las tarifas eléctricas, la incompatibilidad de las marcas de cambio de batería y un largo proceso de solicitud.

Equipar las gasolineras con unidades de recarga requiere inversión, mientras que las futuras tarifas eléctricas y los plazos de amortización y rentabilidad siguen siendo inciertos. Además, los operadores de instalaciones públicas de recarga en China suelen registrar pérdidas en la actualidad.

El repostaje de hidrógeno en las gasolineras es también una cuestión de desarrollo a largo plazo. Sinopec contaba con 74 estaciones de servicio de hidrógeno en 2022, lo que la convierte en el mayor promotor y operador mundial de este tipo de instalaciones. Pero el repostaje de hidrógeno sigue esperando las aplicaciones adecuadas, requiere una inversión masiva y puede ser difícil de rentabilizar debido a una serie de factores, como los precios del hidrógeno.

Llenado de hidrógeno de un autobús público en Shanghai. La ciudad tiene previsto abrir 70 estaciones de este tipo para 2025. (Imagen: Fang Zhe / Alamy)
Una estación de repostaje de hidrógeno recién inaugurada en Zhangjiakou, provincia de Hebei, en julio de 2023 (Imagen: Alamy)

El cambio va mucho más allá de las gasolineras

El transporte representó más del 10% de las emisiones de carbono de China en 2022, la tercera fuente más importante después de la energía y la industria. Y el tráfico por carretera generó alrededor del 85% de las emisiones de carbono del transporte. La sustitución de los vehículos convencionales por VE es, por tanto, un elemento importante para acabar con la dependencia del petróleo y alcanzar los objetivos de doble carbono de China. En este contexto, el declive de las gasolineras tradicionales puede considerarse una nota a pie de página.

Según algunos proveedores de servicios energéticos integrales, la creciente penetración de los vehículos eléctricos no sólo afecta al número de estaciones de servicio. La infraestructura periférica de venta y suministro de la industria automovilística convencional también tendrá que cambiar, al igual que las operaciones de las petroleras.

El Plan de Acción del Consejo de Estado para reducir las emisiones de carbono en 2030 establece que, para 2025, la capacidad nacional de refinado de crudo primario se mantendrá por debajo de los 1.000 millones de toneladas anuales. Dado que la capacidad de refinado de China ya rondaba los 980 millones de toneladas en 2022, queda poco margen de crecimiento. Mientras tanto, la proliferación de vehículos eléctricos ha debilitado la demanda de productos petrolíferos refinados.

En respuesta, el Libro Azul sugiere a las industrias químicas y de refinado que reduzcan su capacidad de producción de estos productos y recurran a nuevos materiales y productos químicos de alto valor añadido. En otras palabras, deben transformarse de refinerías «basadas en combustibles» a refinerías «basadas en productos químicos».

La transformación está en marcha en toda la industria automovilística, no sólo en las estaciones de servicio y recarga. PetroChina, Sinopec, China National Offshore Oil Corporation y Sinochem han creado y desplegado más de 40 empresas de nuevas energías en toda la cadena industrial de las nuevas energías. La transición hacia las bajas emisiones de carbono de las petroleras está cobrando impulso.

Nota: El artículo fue publicado originalmente en inglés en China Dialogue. La reproducción del mismo en español se realiza con la debida autorización. Link al artículo original:https://chinadialogue.net/en/transport/china-may-have-reached-peak-petrol-station/

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Editor consultor sobre China en China Dialogue. Ha trabajado en varias ONG internacionales y chinas centradas en el medio ambiente, la comunicación y la sociedad civil.

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