¿Cómo pueden las finanzas ayudar a la industria pesada de China a descarbonizarse?

China Industria
Fabricación de acero en la ciudad de Luoyang, en la provincia central china de Henan (Imagen: Alamy)

Las industria siderúrgica china ha retrasado de 2025 a 2030 su calendario para alcanzar el nivel máximo de emisiones de carbono, lo que pone de manifiesto la incertidumbre sobre su capacidad para reducirlas a largo plazo.

El 7 de febrero, los ministerios de Industria y Medio Ambiente y la Comisión Nacional de Desarrollo y Reforma publicaron conjuntamente unas directrices para el desarrollo del sector. En ellas se establece que el pico de carbono de la industria debe alcanzarse en 2030. Anteriormente, el objetivo era cinco años antes, tal y como se publicaba en un borrador del plan de acción para el pico de carbono de la Asociación China del Hierro y el Acero, publicado en una cuenta oficial de WeChat.

La nueva guía identificaba como principales problemas del sector el exceso de capacidad, el rendimiento medioambiental y los «bajos niveles de consolidación», lo que significa que hay muchas acerías pequeñas y difíciles de regular.

La reducción de las emisiones de las industrias con altas emisiones de carbono, como la siderurgia y la fabricación de cemento, es crucial para los esfuerzos de China por cumplir su doble objetivo de emisiones de carbono, de alcanzar el punto máximo en 2030 y la neutralidad antes de 2060. Pero la reestructuración con bajas emisiones de carbono y la adopción y comercialización de tecnologías más ecológicas serán difíciles de llevar a cabo a gran escala. El apoyo de los mercados financieros es muy necesario.

Un informe reciente de la Iniciativa de Bonos Climáticos (CBI), que trabaja para movilizar el capital mundial para la acción climática, concluyó que China necesita gastar entre 2,2 y 12,5 billones de yuanes (entre 346.000 y 1,97 billones de dólares) cada año para combatir el cambio climático. La financiación gubernamental por sí sola no será suficiente: hay que potenciar el sector privado y el capital social.

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Sin embargo, la «financiación verde» es difícil de conseguir. El campo ha crecido enormemente como resultado de la fuerte demanda de las industrias emergentes, como las energías renovables. Pero las industrias con altas emisiones de carbono no suelen calificarse de «verdes», lo que significa que la financiación verde está fuera del alcance de muchas empresas.

Entonces, ¿de dónde debería salir el dinero para descarbonizar la industria pesada y a dónde debería ir? La «financiación de transición» puede ser la respuesta. Todavía no existe una definición ampliamente aceptada para el término, por lo que es necesario diseñar normas y mecanismos, y ser coherentes con la política de alto nivel y las hojas de ruta sectoriales.

Las industrias están sometidas a una gran presión y necesitan grandes fondos

Las industrias chinas de alto contenido en carbono no tienen más remedio que cambiar. La producción de acero bruto aumentó un 31% entre 2013 y 2020, pasando de 813 millones de toneladas a más de mil millones, según el informe del CBI. Aunque la intensidad de carbono de la producción se redujo en torno a un 8%, las emisiones globales siguieron creciendo un 20,71%.

La reducción de las emisiones de las industrias con altas emisiones de carbono, como la siderurgia y la fabricación de cemento, es crucial para los esfuerzos de China

La siderurgia es una «industria pilar», que representa el 5% del PIB de China y produce el 50% del acero mundial. Sin embargo, es responsable del 15% de las emisiones de carbono del país, sólo por detrás del sector eléctrico.

La tecnología de descarbonización en la industria es inmadura y aún no es comercialmente viable. Las cifras del informe del CBI muestran que lograr la neutralidad en carbono costará al sector la friolera de 20 billones de yuanes (3,1 billones de dólares). Eso supone 500.000 millones de yuanes al año hasta 2060, o 500 yuanes por tonelada de producción anual.

El sector está trabajando en tres vías de descarbonización: reducir la producción de acero bruto; pasar del método básico de fabricación de acero en hornos de oxígeno al reciclaje de acero en hornos de arco eléctrico; y adoptar tecnologías más avanzadas o incluso disruptivas, como la reducción directa del hidrógeno en la producción de hierro (que es el principal ingrediente del acero). El desarrollo de nuevas rutas y equipos de descarbonización, y su ampliación para uso comercial, requerirá inversiones.

Según un informe publicado el año pasado por el Rocky Mountain Institute (RMI), una organización de investigación sobre sostenibilidad con sede en Colorado, la producción de acero con cero emisiones de carbono costará mucho más que los enfoques tradicionales basados en los combustibles fósiles. Por ejemplo, al precio actual del hidrógeno, 40 yuanes (6 dólares) por kilogramo, la fabricación de hierro con la tecnología de reducción directa del hidrógeno aumentará el coste del acero bruto en un 80%.

Li Shuyi dirige el proyecto de descarbonización de la industria pesada de la RMI. Según ella, «hay proyectos de demostración de la metalurgia del hidrógeno, pero necesitamos más inversiones para reducir los costes: «Hay proyectos de demostración de la metalurgia del hidrógeno, pero necesitamos más inversiones para bajar los costes. Y si la industria siderúrgica empieza a utilizar hidrógeno, o incluso hidrógeno verde producido a partir de energías renovables, será necesario invertir en infraestructuras». La transición también conllevará la retirada anticipada de hornos, lo que podría suponer un importante varamiento de activos, y ese proceso también requerirá financiación».

Bonos vinculados a la sostenibilidad: ¿Ayudan a la transición o son un lavado de cara verde?

Como ya se ha dicho, el problema es que las industrias con altas emisiones de carbono no se consideran «verdes», por lo que quedan excluidas de los mercados de financiación verde. Estos mercados están relativamente bien desarrollados y utilizan «taxonomías» para definir y decidir qué inversiones pueden ser financiadas. Esto ha creado un nuevo imperativo para que los mercados financieros desarrollen nuevas herramientas para hacer llegar la financiación a los sectores y actividades que la necesitan.

La tecnología de descarbonización en la industria es inmadura y aún no es comercialmente viable

De ahí surgió la idea de la financiación de la transición. En todo el mundo, el principal producto de financiación de la transición es el SLB, o bono vinculado a la sostenibilidad. El dinero recaudado a través de un SLB suele destinarse a gastos generales de funcionamiento y no a un proyecto, activo o actividad específicos. Sin embargo, la empresa que emite un bono está obligada a asumir compromisos de sostenibilidad y a establecer indicadores clave de rendimiento (KPI) -como la reducción de emisiones- para esos objetivos. El tipo de interés del bono está vinculado a los KPI. Si se cumplen o superan los compromisos, el tipo se reduce. Si no, se incrementa, o el bono vence antes.

Mientras que un bono verde debe estar destinado a una actividad definida como «verde», los SLB sólo requieren un compromiso de ser más ecológicos, lo que los hace más adecuados para las empresas con altas emisiones de carbono.

Ricco Zhang, director senior para Asia Pacífico de la Asociación Internacional de Mercados de Capitales, dijo: «Las SLB son diferentes. Siempre que haya aspectos medioambientales, sociales y de gobernanza en un bono, los inversores pueden subir a bordo. Mientras tanto, los emisores que no se califican como verdes o sostenibles pueden emitir bonos para financiar su transición. Esto puede darnos una situación en la que todos salgamos ganando».

Según los informes, el grupo Liuzhou Steel emitió el año pasado el primer SLB del sector siderúrgico de China. Su objetivo vinculado era reducir las emisiones de óxidos de nitrógeno a 0,935 kg por tonelada de producto para 2022, 0,188 kg menos que en 2020. Sin embargo, hasta ahora la industria siderúrgica china no ha publicado ningún SLB con objetivos de reducción de carbono.

Una fábrica de acero en Dalian, al noreste de China (Imagen: Alamy)

Y si bien los SLB han sido bien recibidos, también se han planteado preguntas.

Xie Wenhong, director del Programa de China de la Iniciativa de Bonos Climáticos, declaró a China Dialogue que, en la actualidad, las empresas que emiten SLB pueden establecer y cumplir sus propios objetivos. Esta es una de las razones por las que estos bonos se han expandido tan rápidamente, pero ¿cómo podemos asegurarnos de que las empresas están estableciendo objetivos ambiciosos y creíbles, en lugar de simplemente hacer un lavado verde? Y si el prestamista propone objetivos ambiciosos, ¿se apuntarán las empresas?

«Cumplir objetivos ambiciosos suele requerir mucho trabajo por parte de la empresa, y puede que no confíen en el éxito», añadió Xie. «A nivel ejecutivo, puede que no haya nadie dispuesto a responsabilizarse de cualquier incumplimiento del objetivo. Eso significa que las empresas no están dispuestas a emitir SLB con objetivos ambiciosos y sanciones claras en caso de incumplimiento».

Urge una norma única y más productos

Muchos de estos problemas se derivan de la falta de una definición y una norma únicas para la financiación de la transición. Esto hace que sea difícil juzgar si las actividades de las industrias con altas emisiones de carbono están en consonancia con el objetivo de cero emisiones netas, y a los inversores les preocupa que se les acuse de lavado verde o «transition-washing».

Xie cree que los reguladores financieros deben establecer en el sector una norma clara, ambiciosa y creíble para las finanzas de transición, con el fin de coordinar el mundo financiero y la economía real, con propuestas de inversión, acciones y medidas para los distintos sectores.

Las investigaciones del CBI sobre la industria siderúrgica han revelado la persistencia de un exceso de capacidad, estructuras de producto desequilibradas, un elevado apalancamiento financiero, una mala gestión de los inventarios y presiones medioambientales. Esto ha llevado a las instituciones financieras a adoptar un enfoque cauteloso a la hora de proporcionar financiación. La preocupación por el «greenwashing» se reduciría en gran medida si se elaborara una hoja de ruta clara para la transición del sector, con una norma única, índices de rendimiento específicos y herramientas que ayuden a los inversores a seguir los progresos. Si los fabricantes de acero pueden impulsar su progreso medioambiental y elevar la calificación crediticia de las empresas, al tiempo que mejoran su rendimiento comercial, los inversores tomarán nota.

Mientras tanto, se podrían crear otros productos financieros de transición, como fondos de inversión y seguros. Ma Jun, presidente del Comité de Finanzas Verdes de la Sociedad China de Finanzas y Banca, dijo en una entrevista con 21st Century Business Herald que las empresas muy apalancadas, las pequeñas y medianas empresas y las empresas que requieren una tecnología arriesgada de bajas emisiones de carbono, tienen más probabilidades de necesitar financiación de capital que préstamos o bonos.

en la actualidad, las empresas que emiten SLB pueden establecer y cumplir sus propios objetivos

Se necesitan inversiones de capital y fondos para fusiones y adquisiciones que apoyen la transición, por lo que los mercados de capitales pueden desempeñar un papel en el proceso. Mientras tanto, las incertidumbres asociadas a la transición hacen que también se necesiten productos de seguros para compensar esos riesgos. Según Ma Jun, las empresas siderúrgicas chinas están muy apalancadas y necesitan que las instituciones financieras presenten productos, herramientas y mecanismos innovadores, que les den el tiempo necesario para absorber los costes de la transición y les aporten más oportunidades de financiación.

Ma Jun también sugirió que los productos de financiación de la transición podrían tener en cuenta la idea de una «transición justa», y exigir a las empresas que consideren el impacto sobre el empleo y tomen medidas para preservar los puestos de trabajo. A la hora de diseñar nuevos instrumentos, las instituciones financieras podrían utilizar el rendimiento en el mantenimiento del empleo como un KPI.

 

Nota: El artículo fue publicado originalmente en inglés en China Dialogue. La reproducción del mismo en español se realiza con la debida autorización. Link al artículo original: https://chinadialogue.net/en/climate/how-can-finance-help-chinas-heavy-industries-decarbonise/

Acerca del autor

investigadora en China Dialogue. Tiene un máster en periodismo computacional por la Universidad de Siracusa.