¿Cómo controlará China sus emisiones de metano?

China Metano
Una mina de carbón a cielo abierto en Ejin Horo Banner, ciudad de Ordos, Mongolia Interior, China (Imagen: Wang Zheng / Alamy)

La declaración de China y Estados Unidos en la cumbre del clima COP26 ha puesto el metano en el punto de mira. Ambos países han reconocido el importante impacto de las emisiones de este gas en el aumento de las temperaturas globales.

La Declaración Conjunta de Glasgow de EE.UU. y China sobre la mejora de la acción climática en la década de 2020, publicada el pasado mes de noviembre, compromete a ambos países a trabajar juntos para reforzar el seguimiento, la gestión y la investigación de las emisiones de metano en los próximos diez años. China afirmó que elaborará un plan nacional exhaustivo y contundente para controlar y reducir las emisiones, mientras que Estados Unidos ya había anunciado su propio plan de acción para la reducción de emisiones.

Las últimas cifras oficiales disponibles muestran que China emitió 55,3 millones de toneladas de metano en 2014. Si se convierte en equivalente de CO2, esto supone el 10,4% del total de las emisiones de gases de efecto invernadero del país, sólo superado por el propio CO2 (81,6%). El gas tiene una «vida» más corta en la atmósfera: unos 12 años, frente a los más de 100 años del CO2. Pero el potencial de calentamiento del metano (la capacidad de atrapar el calor en la atmósfera) es 80 veces superior al del CO2 en 20 años. Por tanto, los controles ayudarán a reducir el calentamiento a corto plazo.

El pasado mes de mayo, la Coalición por el Clima y el Aire Limpio y el PNUMA (Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente) publicaron una Evaluación Mundial del Metano, según la cual unas medidas eficaces podrían reducir las emisiones antropogénicas de metano en un 45% en los próximos 10 años. Esto reduciría el nivel de calentamiento alcanzado en 2045 en casi 0,3C. Puede parecer poco, pero la temperatura media mundial ya ha aumentado 1,3C desde la Revolución Industrial. Por lo tanto, si se evita un calentamiento de 0,3C, el mundo podría mantenerse dentro del límite de calentamiento preferido por el Acuerdo de París: 1,5C.

Empresas de China exploran proyectos conjuntos de energía eólica y granjas marinas

En el pasado, se ha prestado mucha menos atención al metano que al dióxido de carbono. Pero el control del metano será una poderosa herramienta para limitar el calentamiento. Según la Declaración Conjunta de Glasgow de EE.UU. y China, este país debe adoptar una serie de medidas para reducir las emisiones de metano, tanto mediante la creación de un sistema de seguimiento, medición, notificación y verificación de las emisiones, como mediante el desarrollo de políticas, tecnologías y normas.

La vida y los tiempos del metano

El metano ocupa un lugar sorprendentemente importante en la declaración conjunta.

En el período previo a la COP26, EE.UU. y la UE emitieron un Compromiso Mundial sobre el Metano, al que se adhirieron otros 108 países durante la COP26, comprometiéndose a reducir las emisiones antropogénicas de metano en un 30% para 2030 sobre la base de 2020. China no se adhirió.

Sin embargo, el metano representó una sexta parte de la extensión de la declaración conjunta con Estados Unidos, concluida en la última mitad de las conversaciones de la COP26. Esto demuestra la determinación de China de controlar las emisiones de metano. El calendario establecido en la declaración es claro: para la COP27 de este año, las dos partes «desarrollarán medidas adicionales para mejorar el control de las emisiones de metano, tanto a nivel nacional como subnacional».

Y China, además de su recién presentada NDC, «tiene la intención de desarrollar un amplio y ambicioso Plan de Acción Nacional sobre el metano, con el objetivo de lograr un efecto significativo en el control y la reducción de las emisiones de metano en la década de 2020».

Las circunstancias de China impulsaron la decisión de no suscribir el Compromiso Global sobre el Metano, pero sí comprometerse a actuar sobre el metano en la declaración conjunta, según explicaron los expertos a China Dialogue. Teng Fei, subdirector del Instituto de Energía, Medio Ambiente y Economía de la Universidad de Tsinghua, señala que las emisiones de metano en Estados Unidos y la UE se concentran en el sector del petróleo y el gas, mientras que las de China proceden principalmente de la minería del carbón.

La lucha contra las emisiones de metano de las minas de carbón es más difícil y costosa, y el potencial de reducción es menor.

«Dadas las diferencias en la composición de las emisiones de metano y la facilidad de reducción, los objetivos propuestos por la UE y Estados Unidos son más fáciles de alcanzar para ellos que para China. Creo que esa es la razón por la que China no firmó el Compromiso Global sobre el Metano». dijo Teng Fei a China Dialogue.

«Pero China ya es consciente del potencial de reducción de las emisiones de metano y de su importancia para mitigar el cambio climático», añadió. «Ahora es el momento de asumir compromisos realistas, fijando objetivos adecuados para China. Este enfoque fue el «mayor factor común» que los dos países encontraron en su declaración conjunta».

Por su parte, el portavoz del Ministerio de Asuntos Exteriores, Wang Wenbin, declaró en una rueda de prensa que las naciones en desarrollo suelen carecer de los datos básicos, la tecnología de seguimiento y las medidas efectivas necesarias para el control de los gases de efecto invernadero distintos del CO2, y que hay que tenerlo en cuenta a la hora de establecer objetivos ambiciosos.

Dada la postura de China sobre los controles de los gases de efecto invernadero distintos del CO2 en los últimos años, la importancia del metano en la Declaración Conjunta de Glasgow de EE.UU. y China podría haberse predicho.

En 2016, el «control de los gases de efecto invernadero distintos del CO2» se incluyó en el esquema del 13º Plan Quinquenal (2016-2020). Luego, el pasado mes de marzo, el 14º Plan Quinquenal (2021-2015) fue más allá, diciendo que China «reforzará los controles sobre otros gases de efecto invernadero como el metano, los hidrofluorocarbonos y el tetrafluoruro de carbono».

A nivel mundial, los datos sobre el metano se obtienen más por cálculo que por medición real

¿Pero cómo se va a hacer? En un seminario sobre el metano celebrado en marzo de 2021, Li Gao, director del Departamento de Cambio Climático del Ministerio de Ecología y Medio Ambiente, explicó que en el 14º Plan Quinquenal China elaborará planes de acción para controlar el metano, con la introducción de nuevas políticas, tecnologías y normas en sectores como el petróleo y el gas, el carbón y los residuos. También se utilizarán mecanismos de mercado para fomentar la reducción de las emisiones.

Se necesitan datos más precisos

Todavía hay que trabajar mucho en los aspectos básicos. Las áreas prioritarias serán el seguimiento, el cálculo, la notificación y la verificación de las emisiones de metano en sectores clave, como la energía, la agricultura y los residuos.

A nivel mundial, los datos sobre el metano se obtienen más por cálculo que por medición real. Se realiza un seguimiento por muestreo en las fuentes de emisión, y los datos obtenidos se utilizan para calcular los «factores de emisión» medios y, a continuación, las emisiones nacionales de metano. Esto se conoce como cálculo ascendente. Los cálculos descendentes, en cambio, utilizan satélites, aviones, drones y vehículos para controlar el metano a nivel de país, de región o de instalación.

Pero las investigaciones muestran que ninguno de los dos métodos es adecuado, y que hay margen para mejorar la calidad y la cobertura de los datos.

Entre el 90% y el 95% de las emisiones de metano de China en el sector energético proceden de las minas de carbón. Para el Inventario Nacional de Emisiones de Gases de Efecto Invernadero de 2014, el más reciente que se ha hecho público, China utilizó los factores de emisión por defecto proporcionados por el IPCC en 1996 para calcular las emisiones de metano de las minas de carbón a cielo abierto. Para calcular las emisiones de los pozos mineros abandonados, China utilizó la metodología más sencilla del IPCC y supuestos simplificados.

Pero Teng Fei afirma que estos factores y metodologías pueden no ser adecuados en China, y cualquier inexactitud tendrá un gran impacto en los datos globales.

Los Estados Unidos pueden tener el mismo problema. Una investigación realizada entre 2012 y 2018, encabezada por el Fondo de Defensa del Medio Ambiente, una organización medioambiental estadounidense, midió 13 millones de toneladas de emisiones de metano en toda la cadena industrial del petróleo y el gas, un 60% más que la cifra calculada por la Agencia de Protección del Medio Ambiente utilizando factores de emisión. Es necesario mejorar los métodos de cálculo en todo el mundo, con más controles de metano in situ para que los inventarios sean más precisos y se puedan localizar los factores de emisión.

no todo el metano de la atmósfera procede de la actividad humana: hay otras fuentes, como los humedales

Teng Fei destacó los pozos mineros abandonados: «China ha ido cerrando pequeñas minas y el número de pozos en funcionamiento ha caído en picado. La mayoría ya no están en uso. Pero China no tiene controlados los datos geológicos y de emisiones de metano asociados». En su opinión, debería haber más control in situ y establecer factores de emisión adaptados a China.

La vigilancia «desde arriba» también tiene sus límites. Las nubes espesas pueden interferir con las imágenes espectrales de los satélites, reduciendo la precisión. Y no todo el metano de la atmósfera procede de la actividad humana: hay otras fuentes, como los humedales. «Al procesar los datos, los investigadores deben tener en cuenta cuidadosamente las concentraciones de fondo de metano en la atmósfera y las fuentes de interferencia», señala un trabajo de investigación chino publicado en 2021.

La investigación añade que ambos métodos tienen problemas. China, junto con el resto del mundo, necesita combinar ambos enfoques, fusionando los datos para obtener una mejor imagen de lo que realmente está ocurriendo.

El problema de las emisiones industriales

En una conferencia de prensa celebrada a finales de noviembre, el Departamento de Cambio Climático del Ministerio de Ecología y Medio Ambiente dijo que China también: investigará el control de las emisiones de metano; elaborará un plan de acción para este gas; fomentará los ensayos de reducción de las emisiones de metano; y aumentará la cooperación internacional.

En la actualidad, China tiene pocas normas sobre las emisiones de metano. Las que tiene se centran en las emisiones de las plantas de tratamiento de aguas urbanas. Los mayores emisores -minas de carbón, instalaciones de petróleo y gas- no están sujetos a ninguna norma vinculante, aunque algunas empresas están estudiando el problema y realizando un seguimiento.

La falta de orientación política o de recompensa económica hace que las empresas no se sientan motivadas para abordar esas emisiones.

Según un informe publicado en China Energy News el pasado mes de abril, la industria del carbón libera metano durante la extracción, el procesamiento, el transporte y el consumo, y reducir esas emisiones tendrá un coste. «Es poco probable que las empresas gasten más, a no ser que sea por cuestiones de seguridad o para aprovechar una fuente rentable de metano de los yacimientos de carbón», sugería el periodista.

Existen políticas que fomentan la recolección de gas metano cuando su concentración es superior al 2% en volumen, y en particular superior al 8%. Pero el 80% de las emisiones proceden de fuentes donde el metano es inferior al 1%. Eso es muy difícil de aprovechar comercialmente, así que se permite que el gas entre en la atmósfera. Han Jiaye, jefe del Instituto de Seguridad Energética del Ministerio de Gestión de Emergencias, dijo en una entrevista con China Energy News que incluso los proyectos de demostración para el uso del metano se habían detenido porque no eran rentables. «Aprovechar el metano cuando sea posible [para incentivar su captura] es esencial para reducir esas emisiones».

El plan de acción sobre el metano de China, anunciado en la Declaración Conjunta de Glasgow de EE.UU. y China y previsto para la COP27, puede ayudar.

Teng Fei cree que China debe decidir si utiliza palos, como normas vinculantes sobre emisiones, o zanahorias, como subvenciones. «A las empresas les cuesta recuperar el metano. Si no hay recompensa por hacerlo, ni castigo por no hacerlo, los objetivos políticos serán difíciles de cumplir». Según él, el gobierno debería considerar medidas financieras complementarias a la hora de fijar los objetivos, y reforzar la coordinación entre estas políticas de zanahoria y palo.

Algunas empresas de petróleo y gas ya están actuando. En junio, China Gas se adhirió a la Asociación para el Metano del Petróleo y el Gas (OGMP), dirigida por el PNUMA, convirtiéndose en su primer miembro chino. El objetivo de la OGMP es ayudar a las empresas miembros a comprender y gestionar sus emisiones de metano y promover el intercambio de información y tecnología. Otros miembros son 66 grandes empresas energéticas de todo el mundo, entre ellas Shell, BP y Total.

Y en mayo, siete empresas energéticas chinas, entre ellas China National Petroleum Corporation y Sinopec, formaron la China Oil and Gas Methane Alliance, con el objetivo de reducir la intensidad de las emisiones de metano durante la producción de gas natural por debajo del 0,25%. En octubre, Hong Kong y China Gas Company encabezaron la lista de diez proveedores chinos de gas de carbón que se adhirieron a una iniciativa sobre el metano, lo que indica que también están de acuerdo con la reducción de las emisiones.

Ahora que China empieza a elaborar sus planes de control de las emisiones de metano para la próxima década, estos movimientos de sus industrias son signos de impulso para actuar sobre este potente gas de efecto invernadero. Pero la intención de actuar debe ir acompañada ahora de una aplicación efectiva para garantizar las posibilidades de éxito en la mitigación para 2030 -y los objetivos más amplios de calentamiento para 2050-.

 

Nota: El artículo fue publicado originalmente en inglés en China Dialogue. La reproducción del mismo en español se realiza con la debida autorización. Link al artículo original: https://chinadialogue.net/en/climate/how-will-china-control-its-methane-emissions/

Acerca del autor

investigadora en China Dialogue. Tiene un máster en periodismo computacional por la Universidad de Siracusa.