China necesita un mandato de vacunación nacional contra el COVID

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Hay un viejo refrán de China que dice «dar una orden por la mañana y revocarla por la tarde» y que se utiliza para burlarse de los funcionarios impulsivos que toman decisiones precipitadas de las que luego se ven obligados a retractarse con la misma brusquedad, lo que provoca una confusión generalizada y merma la credibilidad del gobierno.

Abundan los ejemplos de este tipo de cambios repentinos, y los burócratas que los toman se merecen toda la humillación que reciben por impulsar directivas mal concebidas e impopulares. Pero de vez en cuando meten la pata con una decisión bien intencionada que tiene implicaciones de largo alcance, provocando más sentimientos de decepción que de ridículo.

Eso es lo que ha ocurrido con el reciente cambio de opinión del gobierno municipal de Pekín sobre el mandato de vacunación, en un momento en el que todo el país está luchando con una insostenible política de cero COVID frente a la variante altamente contagiosa Ómicron.

El 6 de julio, un alto funcionario de la Comisión Municipal de Salud de Pekín sorprendió a toda la nación al anunciar que los residentes de la capital tendrían que mostrar una prueba de vacunación, a partir del lunes siguiente, para entrar en gimnasios, cines y otros espacios públicos. Al parecer, Pekín pretendía convertirse en la primera gran ciudad de China en implantar un mandato de vacunación -una práctica adoptada en muchas otras partes del mundo- y dar ejemplo a otras ciudades.

Pero los funcionarios municipales se equivocaron al juzgar el estado de ánimo del público. La protesta inmediata, no sólo de los residentes de la capital sino también del resto de China, obligó a las autoridades a dar marcha atrás en su mandato de vacunación en la noche del 7 de julio, y a ofrecer garantías de que la gente seguiría pudiendo entrar en los espacios públicos de la capital con la prueba de un test del virus negativo y un control de la temperatura, como había sido la norma.

Durante unos breves días, Li Ang, subdirector de la comisión de salud que hizo el anuncio, se convirtió en el enemigo público número 1 y en el centro de la ira en Internet. Dada la importancia del anuncio, es muy poco probable que Li haya tomado la decisión por sí solo. Es probable que altos cargos de la ciudad, como el secretario del partido Cai Qi, estrecho aliado del presidente Xi Jinping, le dieran su bendición. Esto habría estado más en consonancia con la práctica habitual de China de utilizar una ciudad importante como campo de pruebas para políticas controvertidas con implicaciones nacionales. Si tienen éxito, esas políticas se aplican luego en todo el país.

El hecho de que la capital haya tenido que escenificar una humillante retirada probablemente signifique que ni el gobierno central ni las autoridades locales volverán a tocar el tema a corto plazo. Pero esto sería una gran pena. El despliegue de un mandato de vacunación debería haber sido un importante paso adelante, señalando un cambio importante en el pensamiento del gobierno sobre cómo tratar el Covid-19 ahora que la pandemia tiene más de dos años y medio. Es algo que muchos funcionarios sanitarios y empresarios han estado instando al gobierno central a hacer durante mucho tiempo.

Pekín pretendía convertirse en la primera gran ciudad de China en implantar un mandato de vacunación

China es la última gran economía del mundo que insiste en una política de fronteras cerradas y excesivas medidas de control del virus que abarcan cierres repentinos, pruebas masivas, largas cuarentenas y severas restricciones de movimiento. Se ha convertido en una práctica habitual que las autoridades locales respondan a un puñado de casos cerrando ciudades enteras con millones de personas durante días.

Lanzhou, la capital de la provincia de Gansu, se convirtió en el último ejemplo de esto cuando la ciudad de 4 millones de habitantes fue cerrada durante una semana a partir del 11 de julio. Pero los dirigentes chinos saben muy bien que este planteamiento de acabar con Covid, cueste lo que cueste, es insostenible y su impacto negativo en la economía es grave. Los costes económicos y el descontento de la población crecen día a día. El desempleo juvenil es de dos dígitos y el descontento por las fuertes restricciones ha llevado a protestas periódicas en las calles. Los inversores extranjeros también se han hecho eco de la necesidad de relajar las medidas de control de la pandemia.

En respuesta, el gobierno central ha empezado a moderar gradualmente algunas de sus medidas más extremas. Los viajeros procedentes del extranjero, por ejemplo, ahora sólo tienen que pasar 10 días de cuarentena -siete en un hotel designado y tres de autoaislamiento en casa- en lugar de las tres semanas de aislamiento anteriores. Las aerolíneas chinas también han reanudado más vuelos internacionales y las autoridades sanitarias anunciaron el martes que dejarían de analizar algunos productos importados para detectar el virus, una medida costosa e innecesaria.

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Y lo que es más importante, la mentalidad de la gente sobre el virus y la forma de eliminarlo también ha cambiado significativamente. La última oleada que ha afectado a China, alimentada por la subvariante Ómicron BA.5, puede ser muy contagiosa, pero la mayoría de los casos han mostrado pocos síntomas, si es que los hay. Ha llegado el momento de que China cambie sus recursos de las pruebas masivas a la vacunación.

El redoblar la apuesta por las primeras en lugar de promover las segundas ha resultado costoso y perjudicial. Para que este cambio tenga lugar, el gobierno necesita un plan integral para educar y preparar al público para el cambio. La debacle del mandato de vacunación de Pekín demuestra lo mucho que se necesita un programa de este tipo.

La gente patina en el Óvalo Nacional de Patinaje de Velocidad de Pekín a principios de este mes, en el primer día que estuvo abierto al público. En la actualidad, no existe ningún requisito de vacunación para entrar en lugares públicos en China. Foto: AP

Gran parte de la culpa la tiene la ambivalencia del gobierno chino hacia las vacunas. Por un lado, China es el mayor fabricante y exportador de vacunas inactivadas del mundo y más del 90% de su población de 1.400 millones de personas ha recibido al menos dos vacunas. Por otro lado, el gobierno ha estado dando largas a la promoción de la vacunación entre los ancianos, el grupo más vulnerable. Muchos de los ancianos de China no han recibido ninguna dosis de vacuna.

Las autoridades han enviado a personas a centros de cuarentena masiva contra su voluntad y las han encerrado en sus propias casas, pero a la hora de vacunarse la indulgencia ha estado a la orden del día bajo un principio de «consentimiento informado y voluntario». Hasta hace poco, las autoridades sanitarias nacionales habían reprendido a algunos gobiernos locales por obligar a los ancianos a vacunarse. Puede que las vacunas inactivadas de China tengan una baja tasa de eficacia contra las últimas subvariantes y no impidan que la gente se infecte, pero han demostrado proteger a todos los grupos de edad contra la enfermedad grave y la muerte, especialmente con las vacunas de refuerzo.

La debacle del mandato de vacunación de Pekín no tiene por qué significar que el gobierno central de China deba acobardarse. Al contrario, ya es hora de que los dirigentes chinos se planteen un mandato de vacunación nacional.

Para ello es necesario un plan bien pensado, que incluya la educación pública, y que permita la importación y fabricación de vacunas extranjeras de ARNm para aumentar la confianza de la población.

 

Nota: El artículo fue publicado originalmente en inglés en el portal SCMP, y la reproducción del mismo en español se realiza con autorización directa del autor. Link al artículo original: https://amp-scmp-com.cdn.ampproject.org/c/s/amp.scmp.com/week-asia/opinion/article/3185427/china-needs-national-covid-vaccine-mandate-one-bungled-roll-out

Acerca del autor

Ex editor en jefe del South China Morning Post (SCMP). Tiene una maestría en periodismo y una licenciatura en inglés. Durante 20 años se desempeñó en el China Daily y fue corresponsal de la BBC China. Ahora reside en Beijing como asesor editorial del SCMP.