¿Los líderes de China comprenden plenamente las preocupaciones de los extranjeros sobre el país?

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El Luckin Coffee de China, fundado en 2017, es la cadena de café más grande del país, con más tiendas y mayores ingresos que Starbucks. Su modelo de pago sin efectivo y para llevar, donde los clientes realizan pedidos a través de la aplicación y los recogen en la tienda, es clave para su éxito. Sin embargo, para los clientes que entran directamente y para los visitantes extranjeros que no tienen ni la aplicación ni las billeteras electrónicas que acepta, este modelo resulta molesto.

Recientemente compré un café Luckin en Zhuhai. El joven barista detrás de lo que parecía ser una caja registradora se negó a tomar mi pedido verbalmente, insistiendo en que hiciera el pedido desde la aplicación. Después de encontrar la aplicación y proporcionar alguna información personal, finalmente realicé mi pedido, pero me fui con un mal sabor de boca.

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Para los habitantes del continente, Luckin Coffee es un brillante ejemplo del liderazgo de China en un mundo cada vez más sin efectivo, donde las personas utilizan dispositivos digitales para pagar desde un viaje en taxi y una comida en un restaurante hasta comestibles y boletos de avión. Muchos chinos se enorgullecen de no llevar ni efectivo ni tarjetas de crédito. La mayoría de los operadores comerciales se niegan a aceptar efectivo, y mucho menos tarjetas de crédito, aunque esto vaya en contra de la ley.

Sin embargo, mi encuentro con Luckin Coffee resalta los inconvenientes de una sociedad sin efectivo, donde la vida diaria se vuelve cada vez más incómoda para los chinos mayores que aún utilizan dinero en efectivo y para los visitantes extranjeros, justo cuando el gobierno está ansioso por dar la bienvenida de nuevo a turistas y empresarios extranjeros.

Después de casi tres años de aislamiento autoimpuesto para combatir el Covid-19, China reabrió sus fronteras a fines de 2022. La anticipación inicial de que los turistas y viajeros de negocios volverían en masa se desvaneció rápidamente.

El año pasado, las llegadas de extranjeros disminuyeron un 60 por ciento respecto a los niveles previos a la pandemia. Anécdotas sugieren que las áreas de llegada y salida internacionales de los principales aeropuertos están extrañamente vacías, con pasajeros en vuelos internacionales en su mayoría chinos.

Los extranjeros se ven disuadidos de visitar China por múltiples razones, desde las dificultades para obtener visas y moverse por el país hasta las crecientes preocupaciones internacionales sobre las tensiones geopolíticas de China con Occidente.

También está la cobertura mediática occidental predominantemente negativa sobre los desarrollos políticos y económicos de China, en parte impulsada por el giro de China hacia la seguridad nacional y su apoyo a Rusia después de la invasión de Ucrania.

El problema con China en estos días es que cada decisión tarda mucho más en implementarse, y con gran torpeza y dificultad. China anunció que había extendido la alfombra roja a los extranjeros hace más de un año, pero sus embajadas y consulados aún requerían que los solicitantes de visas pasaran por procesos engorrosos.

Cuando las autoridades finalmente se dieron cuenta de que los extranjeros no estaban llegando en masa, comenzaron a tomar medidas efectivas, incluida la concesión de viajes sin visa a visitantes de algunos países occidentales, como Alemania y Francia.

Recientemente, el gobierno anunció que se simplificaría la verificación de identidad para que los viajeros vinculen sus tarjetas de crédito internacionales a las billeteras electrónicas Alipay y WeChat Pay, un proceso que es una fuente importante de quejas de turistas y viajeros.

Si esos incentivos animarán a más personas a visitar aún está por verse. Las dificultades para gastar dinero en China son solo una preocupación menor para los viajeros extranjeros, especialmente para los hombres de negocios.

El año pasado, la inversión extranjera directa en China cayó por primera vez en más de una década, según datos oficiales, ya que los gobiernos y empresas occidentales hablan de «desarriesgar» y «reubicar la amistad».

Al parecer, los funcionarios chinos están preocupados, de ahí la serie de medidas para tranquilizar a los inversores. El país necesita inversión extranjera para impulsar su desacelerada economía, no menos porque las empresas extranjeras emplean a decenas de millones de trabajadores chinos.

Pero ¿aprecian realmente los líderes chinos la multitud y la magnitud de las preocupaciones que tienen los extranjeros sobre el país?

Es difícil estar seguro. Por ejemplo, el éxito pasado de China en atraer inversión extranjera ha llevado a algunos funcionarios a desarrollar una complacencia que roza la arrogancia: creen que la clase media del país, con más de 400 millones de personas, es un mercado demasiado grande para perder, y que los inversores, aunque hayan tenido problemas, regresarán.

Cuanto antes desechen esa idea, mejor. Es cierto que los inversores van donde está el dinero, independientemente de la ideología. Pero también es igualmente cierto que el lema de que «China se ha vuelto inviable para la inversión» es constante y generalizado porque los inversores están preocupados por las incertidumbres de liderazgo y económicas.

Si se permite que esta idea se desarrolle, podría ser muy perjudicial para China. Pekín expulsó a Facebook, Instagram, WhatsApp (los tres ahora propiedad de Meta) y Google hace algunos años, pero ellos, junto con otras empresas extranjeras de redes sociales, están prosperando en el resto del mundo.

El miércoles pasado, Hong Kong publicó un resumen de las opiniones públicas sobre la propuesta de legislación de seguridad nacional del Artículo 23, que incluye sugerencias de eliminar a Facebook y YouTube, junto con Telegram, Signal y otros software de comunicación encriptada.

Esto causó revuelo en las redes sociales, llevando al gobierno de Hong Kong a anunciar que no tiene intención de prohibir ninguna plataforma de redes sociales, diciendo que esas opiniones eran simplemente sugerencias públicas.

Las preocupaciones no deben ser desestimadas, especialmente para Hong Kong. Un flujo sin restricciones de información es crucial para que la ciudad mantenga su estatus como centro financiero de Asia. El verano pasado, el intento de la ciudad de prohibir una controvertida canción protesta generó preocupaciones de que las empresas estadounidenses de redes sociales podrían optar por irse.

Mientras Pekín y los funcionarios de Hong Kong se preparan para las consecuencias de la legislación del Artículo 23, que está a punto de completarse, no es ni absurdo ni sensacionalista pensar que Google u otras empresas extranjeras de redes sociales podrían abandonar la ciudad, ya sea por su propia voluntad o bajo presión de sus gobiernos. En el improbable caso de que lo hagan, ¿qué futuro le espera a Hong Kong?

Si Pekín no aborda las preocupaciones fundamentales de los inversores, permitiendo que el goteo de la fuga de capital extranjero se convierta en un torrente, sufrirá enormemente.

Nota: este es un artículo originalmente publicado en South China Morning Post. Se republica en este medio por autorización expresa del autor Wang Xiangwei. Link al artículo original.

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Ex editor en jefe del South China Morning Post (SCMP). Tiene una maestría en periodismo y una licenciatura en inglés. Durante 20 años se desempeñó en el China Daily y fue corresponsal de la BBC China. Ahora reside en Beijing como asesor editorial del SCMP.

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