Las tormentas de sal afectan a los pastores de la meseta de Mongolia

MONGOLIA

A principios de abril, se levantó un fuerte temporal cerca de la casa de Daoleed Sharina. Metió a sus ovejas en un corral y corrió a casa. Cuando entró, sus ojos sufrían un dolor insoportable.

El ganado es el medio de vida de la familia de Sharina. Gestionan más de 400 hectáreas de pastos y son responsables de miles de ovejas y vacas en su rancho de Bayan Gaobi Gacha, un asentamiento de pastores en Ujimqin Banner Oriental, en la frontera de China con Mongolia.

En las últimas décadas, la actividad humana en esta parte de la meseta mongola, que contiene los mayores pastizales templados contiguos del mundo, ha degradado gravemente el paisaje. Ahora, debido a la desertización, los residentes de Ujimqin Oriental, que es un condado de la Liga (prefectura) de Xilingol, se enfrentan a menudo a fuertes vientos cargados de polvo y arena durante la primavera.

Sharina (derecha) y su sobrina, Baorjigen Saihanna, hacen frente a una tormenta de arena para proporcionar agua a sus ovejas en el rancho familiar de Ujimqin Oriental. Ambas llevan máscaras para protegerse del doloroso viento cargado de sal. (Imagen: Yuan Ye / China Dialogue)

La cuñada de Sharina, Sim (nombre ficticio), observa que las tormentas de arena en el rancho son fuera de lo común. Sim, que ahora vive en una ciudad del condado, vuelve a menudo a su antigua casa, a decenas de kilómetros de distancia, para ayudar a su hermano con el rancho. «La arena [del rancho] duele mucho cuando te da en la cara. En la ciudad no duele tanto», explica a Diálogo con China.

«Aquí, en el norte, hay mucha sal. Cuando sopla el viento, la sal llega directamente a nuestra casa», dice Sim.

Sim se refiere al polvo de sal que arrastran las tormentas de sal. A diferencia del polvo de las típicas tormentas de arena, la sal es materia particulada rica en sulfatos y cloruros finos, levantada de partes desecadas de antiguos lagos, tierras salinas y desiertos. Las tormentas de sal se consideran una amenaza directa para la salud humana, y una protección insuficiente contra ellas puede causar enfermedades respiratorias. La familia de Sharina, por ejemplo, sufre constantemente rinitis.

La familia vive en el curso bajo del río Wulagai, el mayor río interior de Mongolia Interior. Unos kilómetros al norte se encuentra el Wulagai Gaobi, una extensión desértica que se extiende hasta donde alcanza la vista. Era uno de los mayores lagos del Wulagai, hasta que se secó por completo cuando se represó la corriente superior del río hace décadas, lo que provocó una reducción del caudal que agravó los efectos de la sequía y el pastoreo excesivo.

El Wulagai Gaobi fue en su día un lago estacional de agua salada, pero se secó por completo cuando se embalsó la parte superior del río Wulagai (Imagen: Yuan Ye / China Dialogue)

Humedales que desaparecen

En mayo, Baorjigen Burentegusi, el marido de Sharina, conduce hasta el antiguo lago. El hombre, de 52 años, pasa junto a grandes extensiones de hierba, hasta llegar al lecho seco de un río. De pie sobre el suelo pálido y endurecido, dice: «Todo esto solía ser agua». Cuando era joven, la zona era un lago rodeado de juncos y exuberantes praderas, recuerda. Ahora es el lecho de un lago seco, rodeado de grandes extensiones de terreno salinizado cubierto de hierba aguja y otras plantas tolerantes a la sal.

 Burentegusi junto a su coche en una parte especialmente seca del Wulagai Gaobi. La superficie aquí está desnuda y es lo bastante dura para conducir. (Imagen: Yuan Ye / China Dialogue)
Burentegusi junto a su coche en una parte especialmente seca del Wulagai Gaobi. La superficie aquí está desnuda y es lo bastante dura para conducir. (Imagen: Yuan Ye / China Dialogue)

Las 670 hectáreas del Wulagai Gaobi son ahora un desierto. Algunas partes del antiguo lecho del lago se han endurecido hasta el punto de que los vehículos pueden circular por él. Se puede juzgar el contenido de agua del suelo por el color de la hierba: la tierra más seca está desnuda; donde hay algo de humedad, surgen grandes manchas de hierba negra; en las zonas más húmedas, se puede encontrar una hierba de color amarillo oscuro.

No sólo se ha secado el Wulagai Gaobi. También lo han hecho otros lugares del curso bajo del río, como el Yihe Nur. En mongol, nur significa «gran estanque», lo que indica que estos lugares fueron antaño lagos y humedales. Dentro de la reserva natural de Wulagai, estos han desaparecido prácticamente. Según un estudio realizado en 2011 por la autoridad encargada de la gestión de los pastizales de la reserva de Wulagai, en ese año, los pastizales de Wulagai habían retrocedido, desertificado o salinizado un total de 98.800 hectáreas, lo que representa algo más del 20% de la superficie total de pastizales.

En claro contraste con la desolación que rodea el curso medio y bajo del río Wulagai, aguas arriba de la presa aún pueden encontrarse prósperos humedales con vegetación diversa. Jiuquwan (Nueve Curvas del Río) es uno de esos lugares, que se ha convertido en una famosa atracción turística. La llanura aluvial está llena de plantas de humedal como el carrizo común, la hierba espuela de gallo y el ajenjo.

Jiuquwan es un popular paraje paisajístico aguas arriba de la presa de Wulagai, donde el río serpentea a través de praderas, formando zonas de marismas y cochas (Imagen: Yuan Ye / China Dialogue)

Controversia sobre las causas del deterioro

Según grupos ecologistas y ecologistas, la degradación de los humedales del curso bajo es consecuencia directa de la presa de Wulagai, que ha reducido el caudal normal del río. La presa se construyó en 1980 y una grave inundación la destruyó en 1998. Se reconstruyó y amplió en 2004, y hoy el embalse de detrás de la presa puede contener hasta 250 millones de metros cúbicos de agua. Tras la reconstrucción, el curso bajo del río recibió poca agua durante seis años consecutivos, según un informe de 2010 publicado en el medio de comunicación estatal Oriental Outlook. Funcionarios de East Ujimqin Banner pidieron ayuda a las autoridades de Xilingol para coordinar la liberación de agua, pero el organismo gestor del embalse rechazó sus esfuerzos.

Fuente: Landsat/Copernicus vía Google Earth – Tras la destrucción de la presa de Wulagai en 1998, pueden verse niveles normales de agua en el Wulagai Gaobi, que es donde desemboca el río Wulagai. En dura comparación, ahora que la presa ha sido reconstruida, el Wulagai Gaobi actual es una extensión seca de desierto salado.

La autoridad de gestión de Wulagai, que gestiona tanto la reserva como el embalse, está afiliada a la Liga Xilingol y equivale al condado de Ujimqin Oriental en cuanto a jurisdicción administrativa. El suministro de agua del embalse es clave para que la autoridad pueda llevar a cabo su plan de desarrollo económico, que incluye la construcción de industrias pesadas con un uso intensivo de agua, como nuevas minas de carbón y plantas petroquímicas. Según Caixin, aunque la base petroquímica de carbón prevista originalmente en la zona aún no está operativa por falta de fondos, en 2021 se completó un nuevo proyecto de energía de carbón, con el embalse como fuente de agua de reserva.

Un informe de 2015 de CCTV News, el mayor canal de noticias de la televisión china, señalaba que, para satisfacer las necesidades de desarrollo industrial de la reserva natural de Wulagai e incluso de toda la Liga Xilingol, la presa rara vez liberaba agua río abajo tras su reconstrucción. Debido a las altas tasas de evaporación de la meseta de Mongolia, el curso de agua aguas abajo se secó muy rápidamente, y muchos humedales se redujeron gravemente e incluso se degradaron hasta convertirse en desiertos.

Tras la exposición pública y las críticas de los medios de comunicación estatales sobre la degradación, el gobierno de la Región Autónoma de Mongolia Interior inició una investigación interna sobre sus causas. Según el informe resultante publicado en 2015, del que los medios de comunicación publicaron algunas partes, los autores afirmaron que el embalse no había estado suministrando agua a los usuarios industriales, ya que «ningún proyecto había solicitado un permiso para el consumo de agua». En su lugar, había estado funcionando principalmente para simplemente «retener agua». También afirmaban que la degradación de los humedales podía estar relacionada con diversos factores, pero que «los impactos naturales debían ser los principales».

La presa de Wulagai en el curso alto del río. Se estaba liberando agua cuando se tomó esta foto en abril de 2023. Sin embargo, no está claro con qué frecuencia ocurre esto, ni si la cantidad de agua liberada es suficiente para satisfacer las necesidades ecológicas de los humedales río abajo. (Imagen: Yuan Ye / China Dialogue)

El informe gubernamental no ha sido aceptado por los ecologistas que siguen de cerca esta cuestión. «En aquella época, muchas voces afirmaban que la degradación de los pastizales se debía al clima. Nuestra investigación sugiere que fue causada por los humanos», dijo Yi Jin, profesora jubilada de la Universidad Agrícola de Mongolia Interior que estudia la ecología de los pastizales en la meseta mongola. Según declaró a Diálogo con China, la desecación del Wulagai Gaobi, el Yihe Nur y otros lagos está «directamente relacionada» con el represamiento del río. Según Caixin, desde 1998, el embalse de Wulagai sólo ha liberado agua río abajo entre 2012-2014 y entre 2018-2021. La familia Baorjigen también declaró a Diálogo con China que los pastores cercanos a su casa se habían dirigido a las autoridades de Xilingol para exigir agua, tras lo cual ésta fluyó temporalmente.

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A partir de 2006, un equipo de investigación dirigido por Yi Jin realizó varios estudios sobre la vegetación de la cuenca del río Wulagai. Descubrieron que a los cinco años de cortar el caudal del río, la vegetación de los humedales del curso medio y bajo del Wulagai ya mostraba signos de rápida degradación, y que la diversidad vegetal se había reducido gravemente. Los signos de desertificación también eran más evidentes río abajo.

Yi Jin y sus estudiantes publicaron un artículo en 2011 basado en su trabajo de campo. La vegetación había desaparecido casi por completo en los seis asentamientos de ganaderos que habían estudiado en los humedales del curso medio y bajo del Wulagai. Con la desertificación, la vegetación tolerante a la sal, así como la que prospera en la arena, había sustituido gradualmente a las comunidades vegetales antaño ricas, y el número y la proporción de plantas herbáceas anuales eran significativamente superiores a los de plantas herbáceas perennes, un indicio de degradación. El documento también advertía de que la desaparición de varios lagos había provocado que las cuencas lacustres expuestas se convirtieran en una fuente importante de tormentas de arena locales.

El cercado de los pastizales de Mongolia Interior ha dado lugar a prácticas de pastoreo sedentario más intensivas. Algunos ecologistas señalan este hecho como otra de las causas de la degradación del suelo en la región. (Imagen: Yuan Ye / China Dialogue)

Además de las presas que cortan el agua, los investigadores también consideran que el pastoreo excesivo es un factor importante en la degradación de los humedales. Este problema está estrechamente ligado a la política de «pastoreo cerrado» – el cercado del ganado – que se viene aplicando desde hace años. Wu Enqi, doctor en botánica de la Universidad Agrícola de Mongolia Interior, ha comparado los pastizales de ambos lados de la frontera entre China y Mongolia. En su opinión, Mongolia Interior, dominada por el pastoreo sedentario y que depende principalmente de los recursos hídricos subterráneos, ha sufrido una degradación de los pastizales mucho más grave que Mongolia, donde la mayor parte del pastoreo es nómada y utiliza principalmente agua a nivel del suelo. La sobrecarga de tierras en el primero es mucho más grave que en Mongolia.

Según grupos ecologistas y ecologistas, la degradación de los humedales del curso bajo es consecuencia directa de la presa de Wulagai, que ha reducido el caudal normal del río

En los asentamientos de pastores más cercanos al Wulagai Gaobi, los pastos muestran signos evidentes de degradación. La vegetación seguía siendo escasa en los pastos de Sharina y Burentegusi a finales de abril, y el polvo se levantaba cada vez que arreciaba el viento. Cuando Burentegusi conducía a las ovejas de vuelta a los pastos, las nubes de polvo que levantaban le dificultaban la respiración.

Los ganaderos de Mongolia Interior dependen principalmente de fuentes subterráneas de agua. Burentegusi y su familia dan de beber a sus animales con una bomba, que guardan a buen recaudo en esta cabaña. (Imagen: Yuan Ye / China Dialogue)
Sometimes a truck is needed to transport the water from the pump to the pasture where the cattle are raised (Image: Yuan Ye / China Dialogue).

Un estudio conjunto realizado en 2022 por investigadores de la Universidad Estatal de Arizona y la Universidad Normal de Pekín, que se basó en datos de satélite, señaló que en 1979-2016, la cuenca del río Wulagai había perdido cerca del 55% de sus humedales, el 76% de sus arbustos y el 46% de su vegetación arenosa. Su vegetación principal también había cambiado de estepa pratense a estepa seca. Comprobaron que la construcción de la presa, así como la minería del carbón y el pastoreo excesivo, eran factores directos de este cambio medioambiental.

Tras décadas de polémica, en noviembre de 2021, la Oficina de Bosques y Pastizales de Mongolia Interior declaró en una respuesta a la Conferencia Consultiva Política del Pueblo Chino (CCPPC) que estaba llevando a cabo una evaluación de viabilidad para desmantelar la presa de Wulagai. Anteriormente, el ecologista de Mongolia Interior y miembro de la CCPPC Liang Cunzhu había presentado una propuesta en una reunión de la conferencia en la que recomendaba que se evaluara el impacto de la presa en la ecología del humedal de Wulagai, así como la viabilidad de su desmantelamiento.

Dos años después, la oficina aún no ha anunciado la conclusión de su evaluación.

La actitud de otro departamento gubernamental hacia el embalse era mucho más clara. En 2021, el Departamento de Ecología y Medio Ambiente de Mongolia Interior declaró que, tras consultar al Departamento de Recursos Hídricos de la región autónoma, creía que el embalse era parte integrante del sistema de control de inundaciones de la cuenca fluvial. Argumentó que su demolición tendría «consecuencias catastróficas para la vida, la propiedad y la seguridad ecológica» de los residentes río abajo.

El río Wulagai se represó para crear un embalse que suministrara agua a las industrias locales. Desde entonces, el crecimiento previsto de la industria no se ha producido y, según se informa, el embalse tiene pocos usos. Los llamamientos para desmantelar la presa no han tenido respuesta. (Imagen: Yuan Ye / China Dialogue)

La vida en las tormentas de arena salobre

Zhou Zhen (nombre ficticio), investigador ecológico y director del proyecto de hábitats de la fundación ecologista Let Birds Fly, señala que los humedales y la cuenca fluvial de Wulagai se encuentran en una importante ruta de vuelo para las aves migratorias. La degradación de los humedales y la desertificación han dañado este hábitat, afectando a las fuentes de alimento y a la capacidad de descanso de las aves.

En mayo de este año, Zhou fue al Wulagai Gaobi para investigar la vegetación local y las tormentas de sal. Vieron cómo, no lejos de las casas de los pastores, el polvo formaba un cinturón de humo blanco en el viento. Haciéndose eco de expertos como Yi Jin, Zhou cree que, desde que se convirtió en una cuenca seca, el Wulagai Gaobi se ha convertido en una fuente de polvo salino-alcalino cada vez que se topa con vientos fuertes.

El Wulagai Gaobi está cubierto de una fina capa de polvo de sal, que el viento levanta con facilidad. Los fuertes vientos son habituales en primavera en todo el norte de China, y con la escasez de vegetación tras el deshielo, es la peor estación para las tormentas de arena. (Imagen: Yuan Ye / China Dialogue)

Hay muchos factores detrás de la formación de tierras salinas alcalinas, pero el más importante es la falta de agua, ya sea por la evaporación que provoca la desecación de los lagos, el riego excesivo para la agricultura en zonas áridas o la extracción excesiva para fines industriales. «Se evapora más agua de la que se repone, lo que provoca una concentración continua de sal», afirma Zhou.

Al vivir en tierras salinizadas, los residentes tienen que enfrentarse a la dura realidad provocada por el cambiante medio ambiente. Además de las tormentas de sal que surgen con frecuencia en primavera, a medida que se extiende la salinización, encontrar hierba sana también se ha convertido en un problema. Orduqin Buyinmanduh, de 21 años, contó a Diálogo con China que desde 2016, la hierba frente a su casa, a pocos kilómetros del Wulagai Gaobi, ha dejado de crecer.

Su vecino dice que los pastores locales discuten a menudo sobre los vientos más fuertes de este año y el menor suministro de agua. Cuando se libera agua río arriba durante las estaciones lluviosas, los lagos parecen reaparecer, pero esto es sólo algo temporal, señala el vecino.

En la actualidad, Sharina y Burentegusi tienen que comprar heno para alimentar a su ganado debido al insuficiente crecimiento de sus propios pastos. Cuentan que en primavera, en menos de un mes, sus animales casi se habían acabado 100 pacas compradas.

Con la degradación de sus tierras, Burentegusi y su familia tienen ahora que comprar heno para mantener alimentadas a sus ovejas durante la primavera (Imagen: Yuan Ye / China Dialogue)
En años anteriores, una vez derretidas las nieves invernales, sus animales podían alimentarse suficientemente en los pastos (Imagen: Yuan Ye / China Dialogue)
Aguas arriba de la presa de Wulagai, los pastizales siguen gozando de buena salud. Mientras tanto, la necesidad de heno de los ganaderos en el curso bajo del río ha creado un próspero mercado local. (Imagen: Yuan Ye / China Dialogue)

La cuñada de Sharina cuenta que, en primaveras anteriores, no tenían necesidad de abastecerse especialmente de heno y forraje para los animales porque en los pastos sobraba hierba del año anterior, tanto para la siega como para el pastoreo. Ahora, no sólo tienen que comprar hierba, sino que también deben dar forraje a los animales. «No sé por qué los animales pierden peso después de comer hierba», dice. «La hierba no es tan buena como antes».

La falta de hierba local ha dado lugar a un mercado para ella. La gente ha creado negocios de venta de hierba cortada y pacas de heno; incluso hay servicios especializados de reparto. Hoy en día, la familia Baorjigen gasta al menos 70.000 yuanes (9.700 dólares) en comprar y procesar hierba en una sola temporada.

Desde 2021, Zhou ha venido dos veces a Wulagai Gaobi para investigar el impacto de las tormentas de arena salada en la pérdida de pasto. Aunque el polvo de sal no constituye la mayor parte del polvo en las tormentas de arena, tiene un impacto directo en la calidad del aire y la salud humana en el entorno circundante. Según Zhou, durante mucho tiempo no se le ha prestado suficiente atención.

Más allá de los pastos cercados de la carretera que lleva a la ciudad de Ujimqin Este, el viento levanta polvo en la extensión salinizada del Wulagai Gaobi (Imagen: Yuan Ye / China Dialogue)

Zhou cree que China sigue teniendo grandes lagunas en el conocimiento de las tormentas de arena salada. Incluso cuando se trata de Wulagai Gaobi, una enorme extensión de 670 hectáreas de tierra salina, aún no se ha realizado ninguna investigación sistemática sobre los riesgos y la incidencia de tales tormentas.

«Por ejemplo, ¿en qué condiciones meteorológicas pueden producirse tormentas de sal en el Wulagai Gaobi? ¿A qué escala afectarán las diferentes velocidades del viento a los pastos y a los pastores?», se pregunta Zhou. «Aún no hemos aclarado estas cuestiones básicas. La sucesión de la vegetación alrededor de las tierras salinas y el alcance cambiante de la salinización en el gaobi requieren atención urgente».

En cuanto a la cuestión de si mantener o desmantelar la presa de Wulagai, Zhou cree que primero se necesita más investigación científica para determinar el grado actual en que afecta a la salinización río abajo, y su impacto en los pastores. Esto puede servir de base para decidir si se elimina o se aplican medidas de revitalización ecológica para restaurar los humedales y pastos degradados, señalan.

Nota: El artículo fue publicado originalmente en inglés en China Dialogue. La reproducción del mismo en español se realiza con la debida autorización. Link al artículo original:https://chinadialogue.net/en/nature/salt-storms-sting-herders-on-the-mongolian-plateau/

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Yuan Ye es un reportero de la revista Sixth Tone que escribe sobre la sociedad y el medio ambiente.

 

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