La política china de «cero COVID» está perjudicando sus sueños de semiconductores

COVID
Empleados con equipos de protección trabajan en una planta de producción de semiconductores de Renesas Electronic durante una visita organizada por el gobierno para periodistas en Pekín, el 14 de mayo de 2020. Imagen: AP Photo/ Archivo Mark Schiefelbein

La política china de «COVID» está perjudicando sus sueños de semiconductores.

A pesar del alivio del rígido cierre de Shanghái a principios de junio, el mercado estaba obsesionado con los sombríos pronósticos sobre la ciudad e incluso las perspectivas de la economía nacional china, especialmente la cadena de suministro de los principales sectores industriales, como los circuitos integrados (CI).

En los últimos años, el gobierno chino se ha mostrado más ambicioso que nunca para revitalizar su industria de CI a través del «sistema nacional» en respuesta a la feroz competencia tecnológica con Estados Unidos. Sin embargo, no cabe duda de que la adhesión de Pekín a la actitud de «tolerancia cero» con respecto a los brotes locales también ha golpeado fuertemente el desarrollo de las industrias de alta gama.

Ante dos prioridades urgentes, el Partido Comunista Chino (PCC) tendrá que tomar una decisión estratégica.

El «sistema nacional» y la competencia tecnológica entre China y Estados Unidos

Adoptado de la Unión Soviética, el «sistema nacional» es un mecanismo centralizado para que los Estados en desarrollo alcancen un objetivo estratégico movilizando todos los recursos posibles. Uno de los ejemplos más típicos es el «Plan Quinquenal», la amplia iniciativa de desarrollo social y económico emitida por el PCCh desde 1953, que traza estrategias nacionales para la visión del régimen sobre la transformación socialista y la industrialización.

En particular, este modelo de política de movilización masiva representa la respuesta contundente de Pekín para compensar sus deficiencias en un área determinada, y tiende a ser eficaz. Hasta cierto punto, la posición de liderazgo de China en el deporte es el resultado de este sistema de movilización nacional.

Es ampliamente reconocido que el empeoramiento de las relaciones entre China y Estados Unidos es el factor más significativo detrás del proyecto de Pekín en el avance de la industria de CI. Desde marzo de 2018, cuando la administración Trump inició sucesivamente investigaciones de la Sección 301 dirigidas a China e impuso un arancel de represalia sobre el acero y el aluminio chinos, el conflicto bilateral se extendió gradualmente a la industria tecnológica.

En particular, este modelo de política de movilización masiva representa la respuesta contundente de Pekín para compensar sus deficiencias en un área determinada

Washington y sus aliados reprimieron y marginaron con vehemencia a las empresas chinas de alta tecnología en el mercado global. En diciembre de 2021, la Oficina de Industria y Seguridad de Estados Unidos había incluido en su lista negra a 611 empresas e instituciones chinas, la mayoría de las cuales pertenecen a la industria de alta gama, como el diseño y la fabricación de chips. Además, las divergencias de ambas partes en materia de derechos humanos y cuestiones políticas se reflejan en las sanciones de Estados Unidos a los gigantes tecnológicos chinos que supuestamente mantienen estrechos vínculos con el PCCh, lo que complica la rivalidad técnica original.

China necesita un mandato de vacunación nacional contra el COVID

La competencia tecnológica entre China y Estados Unidos aceleró el esfuerzo de China en el diseño y la producción independientes de equipos de CI. En diciembre de 2020, el diseño y la fabricación de chips desempeñaron un papel prioritario sin precedentes en el avance de la capacidad del Estado en materia de innovación y avance tecnológico, transformación industrial y expansión de la economía digital en el XIV Plan Quinquenal. Como resultado, Pekín recurrió una vez más al sistema nacional para lograr su objetivo estratégico en la industria de CI.

En 2019, el Ministerio de Finanzas estableció un fondo especial con 30.500 millones de dólares para invertir en la industria de CI. Las empresas y los proyectos de CI disfrutaron de una desgravación fiscal que oscilaba entre el 10 y el 25 por ciento, según la duración de la operación y los criterios técnicos. Por otra parte, las autoridades locales también llevan a cabo una serie de políticas industriales, siguiendo las instrucciones de los máximos responsables. La provincia de Shaanxi pretende superar la proporción de la economía digital hasta más del 10 por ciento del PIB en 2025. En Guangzhou, el gobierno local se comprometió a mejorar la protección de la propiedad intelectual de los chips mediante un paquete de leyes.

La formación de talentos en el sector de los chips es otro impulso para fortalecer la industria de los circuitos integrados. Hasta 2021, un grupo de las mejores universidades de China, como la Universidad de Tsinghua, la Universidad de Pekín y la Universidad de Fudan, han inaugurado escuelas o departamentos de CI para el cultivo de profesionales. El número de instituciones de investigación sigue creciendo. Además, las empresas de alta tecnología son otra incubadora de talentos del chip. Según el libro blanco oficial, la demanda de talentos en el mercado nacional de CI aumentará hasta aproximadamente 745.000 para 2022. Este dato por sí solo ayuda a demostrar el gran tamaño y el impulso de las empresas de semiconductores en el mercado tecnológico chino.

Sin duda, el gobierno, las instituciones de enseñanza superior y las empresas tecnológicas han constituido un «triángulo de hierro» para la estrategia china de inversión en la industria de CI. Este patrón respalda la ambición del Estado de ser uno de los principales actores en el mercado mundial. Durante el período comprendido entre enero y septiembre de 2021, los datos nacionales mostraron que el poder de fabricación de chips de China creció rápidamente con unos ingresos de 108.400 millones de dólares, aumentando un 16,1% sobre una base anual. Mientras tanto, China se convirtió en el mayor mercado de productos semiconductores, ya que sus pedidos de equipos de fabricación de chips a proveedores extranjeros aumentaron un 58 por ciento.

Sin embargo, con la postura inflexible de Pekín en la aplicación de la política «COVID cero» para hacer frente a los brotes locales, la estrategia china de rejuvenecimiento de la industria de CI se enfrenta al reto interno de otra política de ámbito nacional.

Cómo afectó la política de «COVID cero» a la cadena de suministro de CI de China

Junto con el deterioro de los lazos diplomáticos de China con el mundo occidental, la pandemia obligó a las élites gobernantes de Pekín a transformar la política económica del Estado en una «doble circulación», que priorizara el consumo interno sin dejar de estar abierta al comercio internacional. Sin embargo, la cadena de suministro de CI ha seguido cayendo junto con la dura respuesta de las autoridades locales al brote de Omicron desde marzo en Shanghai. La megaciudad acoge a muchos de los principales fabricantes de semiconductores de China y del mundo, como SMIC y TSMC.

A pesar de que el enfoque de la gestión de la cadena de suministro había cambiado previamente para ser más conservador, priorizando la resistencia en lugar de la expansión, la cruda medida de los cierres obligatorios siguió desencadenando una nueva ola de crisis en la logística de la cadena de suministro en la región del delta del Yangtsé. Según los datos oficiales publicados por la Oficina Nacional de Estadísticas (NBS), la producción de CI de China cayó un 4,2% en los tres primeros meses del año, ya que los fabricantes de chips registraron un descenso más pronunciado en marzo.

La competencia tecnológica entre China y Estados Unidos aceleró el esfuerzo de China en el diseño y la producción independientes de equipos de CI

Se trata del peor resultado trimestral desde el primer trimestre de 2019, cuando se produjo un desplome del 8,7 por ciento. Dado que el negocio de los chips ya estaba cargado debido a la escasez de semiconductores, el bloqueo del coronavirus ha sido un doble golpe para la industria de CI de China.

En respuesta a los retos de la industria, Pekín ha tomado varias medidas para rescatar la cadena de suministro. El 18 de abril, en una conferencia nacional celebrada por el viceprimer ministro chino, Liu He, se propuso que el gobierno aprovechara 1 billón de RMB (157.000 millones de dólares) de financiación de los proyectos en retroceso del banco central para reforzar la cadena de suministro.

Tras la instrucción, el Ministerio de Industria y Tecnología de la Información publicó una lista blanca que incluía 666 empresas de CI, automóviles, fabricación de equipos y productos farmacéuticos, concediéndoles la posibilidad de reanudar la producción. Al menos 62 empresas de semiconductores se beneficiaron de la nueva política.

Al recibir el permiso para reanudar el trabajo, las fábricas de CI fueron autorizadas a operar bajo una gestión de «circuito cerrado»; el sistema permite que las personas pertinentes se muevan y actúen en el área designada, garantizando el funcionamiento de un mecanismo específico y evitando la propagación del coronavirus. A la planta local de chips de TSMC, una de las principales empresas de semiconductores del mundo con sede en Taiwán, se le permitió seguir funcionando para producir obleas de 8 pulgadas bajo el «sistema de bucle cerrado». El director dijo que incluso el 70% de la mano de obra podía mantener la capacidad de producción completa.

Gracias al paquete de rescate del gobierno y a la flexibilización de las restricciones de la COVID-19, la producción de semiconductores de China en mayo ha repuntado ligeramente, en más de un 6%, hasta los 27.500 millones de unidades, frente a los 25.900 millones de abril, según los datos de la NBS. Pero esta cifra sigue siendo inferior a los 28.500 millones de unidades producidas en marzo, antes del cierre de Shanghai. Además, con el aumento de nuevos casos confirmados en julio, no se sabe si las posibles medidas drásticas de gestión de la pandemia por parte de las autoridades locales afectarán a la producción de la industria de CI. En consecuencia, la estrategia de los semiconductores en China se enfrenta a un reto interno mayor que el externo.

El arma de doble filo del «sistema nacional» de China

El estudio comparativo de Geoffrey Gertz y Miles M. Evers sobre la relación gobierno-empresa entre China y Estados Unidos señala los puntos fuertes de Pekín para afrontar la competencia geoeconómica con Washington. La naturaleza del partido-estado y del capitalismo de Estado, que combina elementos de una economía de mercado con una importante intervención gubernamental en sectores clave, muestra la resistencia de China más que la de los bloques soviéticos. A corto plazo, la competitividad china en la industria tecnológica se vería mermada, pero la ventaja institucional aumentará la capacidad del Estado para garantizar la seguridad de la cadena de suministro en las industrias críticas.

En el caso de la industria de CI durante la pandemia de COVID-19, hay más pruebas de que Pekín ha sufrido una reacción provocada por su propia y orgullosa superioridad institucional. Mientras que el enfoque de «tolerancia cero» hacia las epidemias locales suprime la propagación del coronavirus, en el lado negativo, también obstaculiza el ambicioso plan de China para vigorizar la industria de los semiconductores. ¿Qué es más prioritario? Está claro que el conflicto de intereses entre dos estrategias nacionales es casi irreconciliable.

Gracias al paquete de rescate del gobierno y a la flexibilización de las restricciones de la COVID-19, la producción de semiconductores de China en mayo ha repuntado ligeramente

Como argumentan Gertz y Evers, tanto las empresas estatales como los sectores privados están muy incentivados para cumplir las directrices del PCC. Este punto se ha manifestado en el actual punto muerto al que se enfrentan las empresas chinas de CI. Esto es sólo la punta del iceberg de la economía china bajo la pandemia global. En ese sentido, el «sistema nacional» se ha convertido en un «arma de doble filo» que plantea un dilema estratégico a las élites gobernantes de Pekín.

Nota: El artículo fue publicado originalmente en inglés en The Diplomat. La reproducción del mismo en español se realiza con la debida autorización. Link al artículo original: https://thediplomat.com/2022/07/chinas-zero-covid-policy-is-hurting-its-semiconductor-dreams/