Por qué los negocios con China nunca volverán a ser lo mismo

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Por qué los negocios de China nunca volverán a ser lo mismo. Si el mercado de valores es el estado de ánimo del mundo en un momento dado, como afirmó perspicazmente un aspirante a un puesto de trabajo en la serie de Netflix, Billions, entonces las noticias son su pulso. Y en 2022, el pulso de China ha pasado de ser tranquilizadoramente vigoroso a enfermizamente arrítmico en unos pocos meses. Los frenéticos programas de pruebas de Covid-19 en enero coincidieron con los preparativos de los Juegos Olímpicos de Invierno de Pekín.

La competición se desarrolló de forma aislada pero ordenada en febrero, dos semanas antes del 50º aniversario de la visita del presidente estadounidense Richard Nixon en 1972, un hito venerado del reencuentro de China con el mundo tras su invierno político bajo el presidente Mao. Sin embargo, en otro mes, las noticias empezaron a sugerir que no todo está bien con el papel global de China, y pronto dieron motivos para preocuparse de que elementos de la historia de la nación anterior a Nixon pudieran encontrar un reflejo no deseado en su futuro.

La primavera de 2022 volvió a congelar varios aspectos de la interacción de China con el mundo que la visita de Nixon había inaugurado, y los Juegos Olímpicos de Invierno de 2022 simbolizaron desafiantemente a pesar de una pandemia en curso. En el momento de escribir estas líneas, la ciudad más poblada del país y corazón económico indiscutible se encuentra bajo un bloqueo total que paraliza varias industrias, desde la inversión hasta el transporte de contenedores y los productos farmacéuticos.

El resto del país comprueba con nerviosismo el pulso pandémico de su propia región por temor a un tratamiento similar. Los gobiernos extranjeros, los inversores, las multinacionales, los empresarios, los comerciantes, los transportistas y las personas que tienen intereses diversos en la salud de China contienen la respiración y sopesan los escenarios malos y peores, sin poder saber qué ocurrirá a continuación. El futuro es desconocido, pero se puede afirmar que aunque China decidiera reabrirse pronto, los negocios con ella nunca serían los mismos.

Para entender por qué, hay que mirar al futuro con vistas al pasado. China nunca fue el continente perdido de la imaginación popular occidental, inspirada en las historias de valientes exploradores como el mercader italiano Marco Polo, el embajador británico George Macartney o el asesor presidencial estadounidense Henry Kissinger. Pero sí pasó su larga historia abriéndose y cerrándose periódicamente hacia distintas direcciones, y en ocasiones se retiró para atender sus estrechos intereses internos casi por completo.

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La creación en 1949 de la República Popular sobre las ruinas de un imperio desmoronado y una república fallida, y el posterior agriamiento de las relaciones con su principal aliado, la Unión Soviética, provocaron ese aislamiento. Con sus cifras de comercio exterior e inversión, así como la interacción diplomática y civil, cercanas a cero entre mediados de los años 50 y finales de los 80, China prácticamente desapareció de los mapas mundiales relevantes. Cuando reapareció, su estrategia de retorno, aunque nauseabundamente vasta y compleja, se basó en tres simples ideas.

Primero, una visión global. Tras la muerte de Mao, el patriarca del Partido, Deng Xiaoping, comunicó su afán de globalización de muchas maneras, desde las conceptuales hasta las visuales, desde las astutamente estratégicas hasta las caricaturescamente obvias. Admitió ante la nación que China necesitaba dinero extranjero, y luego se embarcó para conseguirlo. Visitó a líderes de todo el mundo, incluidos viejos enemigos como Japón y Estados Unidos. Abandonó su resentimiento revolucionario y visitó fábricas, laboratorios y bancos capitalistas. Se puso trajes, corbatas y desfiló con sombreros de vaquero. En una década desde su llegada al poder, el mundo conocía su nombre, aunque todavía no lo pronunciaba.

La primavera de 2022 volvió a congelar varios aspectos de la interacción de China con el mundo que la visita de Nixon había inaugurado

En segundo lugar, la integración económica. Deng no era un dictador encargado únicamente del cambio. De hecho, su arma secreta era una población decidida a construir una vida mejor, no para la Madre Patria, sino para ellos mismos. Deng había utilizado su experiencia anterior como trabajador en las fábricas de Peugeot y Schneider en Francia como ejemplo de explotación. Hacia el final del milenio, presentó lo mismo a la nación como una oportunidad. Cada visita a una planta, a una vista, a un museo y a una familia chinos, cada reunión, cada instalación compartida y cada feria comercial, cada comida y cada copa de baijiu se convirtieron en una interfaz entre el mundo y una China reemergente, con el sello de aprobación rojo brillante del partido.

Tres, la interacción. El objetivo final de todo esto era sacar a China de su aislamiento autoinfligido. Para mostrar el valor económico, social y cultural que podía aportar al mundo, el Partido que había confinado a la nación animaba ahora a la gente a trabajar y enviar a sus hijos a estudiar al extranjero, y a aprender de los extranjeros en China. Los extranjeros seguían teniendo prohibido convertirse en ciudadanos locales, jueces, médicos, políticos, auditores, profesores o sacerdotes; todavía lo están. Pero en su lugar, existía el «guanxi», un intercambio cuidadosamente coreografiado y transaccional de ideas y recursos entre los locales influyentes y los forasteros necesarios: relaciones de pueblo a pueblo con características chinas.

Las demarcaciones se mantuvieron todo el tiempo, y las barreras se engrosaron con cada puerta que se abría. La adhesión de China a la OMC coincidió con los «Tres Representantes», una invitación a los empresarios más influyentes al Partido Comunista, consolidando así sus intereses con el Estado. El Gran Cortafuegos surgió en preparación de los Juegos Olímpicos de 2008, para que la «Fiesta de la Salida» de China no expusiera a los locales a divertidas ideas extranjeras.

Las regulaciones no sólo mantuvieron a los extranjeros alejados de los roles sociales clave, sino que hicieron que la abrumadora mayoría de los visados dependieran del empleo y crearon un conjunto separado de leyes corporativas para las empresas locales y las de «inversión extranjera». El sistema aseguró que China se comprometiera con el mundo en sus propios términos, muy condicionados. La camaradería entre chinos y extranjeros, desde los chupitos de licor compartidos hasta los matrimonios, sólo tenía sentido a la luz de la interacción económica, que a su vez servía a la visión del papel de China en el mundo.

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Entender la China de hoy sólo es posible siguiendo el funcionamiento del complejo ecosistema que Pekín creó durante un cuarto de siglo. Los mejores talentos de la nación sorben fideos instantáneos en casa, aislados, y gran parte de su orgullosa infraestructura está en barbecho. Los líderes mundiales se preguntan en voz alta y conmocionados si China está ahora desmontando el orden mundial que heredó, utilizó inteligentemente, no le gustó y empezó a remodelar, y qué quiere en su lugar. La respuesta probablemente reside en el hecho de que cualquier sistema complejo creado para un fin puede recalibrarse para otro cuando el objetivo cambia.

Tras la muerte de Mao, el patriarca del Partido, Deng Xiaoping, comunicó su afán de globalización de muchas maneras

Las fábricas de armas pueden hacer latas de sopa o cigarrillos, las plantas farmacéuticas pueden hacer veneno para ratas, el software de corrección ortográfica y las imprentas son fáciles de reajustar entre las noticias, las oraciones, los libros de texto de ciencia, el porno, los diarios de viaje y viceversa. Parece que lo que el mundo está presenciando ahora es la misma maquinaria estatal china, despiadadamente eficiente, reprogramada para otro propósito.

Supongamos que Pekín anuncia la reapertura total del país a partir del 1 de junio de 2022, junto con las medidas para hacerlo posible: medidas sanitarias en preparación de los crecientes casos de COVID, etc. ¿Sería esa la tan esperada «vuelta a la normalidad» para los inversores, comerciantes, gestores, reporteros, artistas, estudiantes y turistas que acuden a China? Es muy poco probable, porque China ha cambiado, y también lo ha hecho el mundo que encontraría al otro lado de las puertas reabiertas.

Los clientes adquieren nuevos hábitos cuando se cierra un centro comercial para renovarlo; amplíalo diez mil veces y te harás una idea. China tampoco está dispuesta a reanudar el negocio con la misma marca de siempre: sus prioridades han cambiado significativamente desde el cierre. Para ver cómo, podemos simplemente volver a ver los tres pasos anteriores de la reforma y la apertura, esta vez a la inversa, como suele ocurrir con las reversiones.

Interacción: China nunca alcanzó altos niveles de intercambio entre personas con el mundo. Los niveles moderados que alcanzó se lograron con una rapidez impresionante, pero la tendencia pronto se invirtió. Los índices de «apertura comercial», «exposición global» y otras mediciones relevantes muestran una pauta en forma de arco que culmina en torno a 2010, para luego descender. Recientemente, la tendencia se ha acelerado, con fuertes descensos en el número de chinos que visitan, estudian y trabajan en el extranjero, así como en la educación en lengua extranjera y el acceso a medios de comunicación y entretenimiento extranjeros en China. Su sector tecnológico es tal vez el mejor ejemplo de la inversión, ya que hoy se esfuerza por separar como lo hizo por conectar durante décadas, en nombre del principio de «cibersoberanía» de China.

Desvinculación: El poder económico y el atractivo social del carné de identidad de una multinacional occidental, con cinta de marca al cuello y todo, ha ganado y perdido mucho valor en China en 25 años. Atrás quedaron los días en que las empresas locales elegían nombres ingleses falsos para hacerse pasar por multinacionales. Hoy en día, las empresas multinacionales registran rápidamente las entidades locales y transfieren sus negocios allí para proteger sus intereses en la RPC. Esto puede beneficiar a las cifras de inversión interna de China a corto plazo, pero también separa a las sucursales chinas de las operaciones globales, lo que agrava las diferencias operativas, los problemas de transparencia y los choques culturales entre la sede central y las sucursales locales. Cada vez imparto más talleres de liderazgo intercultural a equipos directivos de China continental que afirman no tener ningún contacto con extranjeros.

Entender la China de hoy sólo es posible siguiendo el funcionamiento del complejo ecosistema que Pekín creó durante un cuarto de siglo

Prioridades: Una triste historia parece repetirse en el escenario mundial hoy en día, donde los observadores descartan escenarios como el Brexit, la victoria presidencial de Donald Trump o las drásticas políticas fiscales en India y Japón porque no tendrían sentido económico. Pero, al igual que los individuos, las naciones pueden considerar la riqueza como un medio para otros fines, y dejar de lado los intereses económicos en pos de otras prioridades.

El actual enfriamiento de China con respecto a las responsabilidades globales que tanto le ha costado conseguir y el hecho de dejar en tierra a decenas de millones de personas en nombre de las políticas de cero-COVID bien podría ser una señal de cambio de prioridades más que de errores de cálculo. En opinión de Pekín, es posible que China tenga entre manos asuntos mucho más urgentes que el liderazgo en las disputas internacionales y una mayor integración económica. Las prioridades incluyen las grandes visiones de una población sin COVID, la «prosperidad común» y la estabilidad a largo plazo del gobierno del Partido.

Suponiendo una apertura imaginaria el 1 de junio, los expatriados, académicos, ejecutivos y turistas aterrizarían en una China tan diferente del país anterior a la pandemia como lo fueron las visitas anteriores y posteriores a los Juegos Olímpicos. Alguien que se fue en 2005 regresó en 2010 a una mayor vitalidad económica, pero a una peor conectividad global. Los visitantes post-pandémicos, probablemente menos que nunca desde la época de Deng, encontrarán mucho menos entusiasmo por todo lo extranjero, pero muchas oportunidades de participar en actividades económicas a través de barreras más altas.

Las multinacionales seguirán creando empresas pseudo-locales para cumplir con las regulaciones más duras. La continua sed de inversión extranjera de China inspirará nuevas iniciativas como su reciente acuerdo de inspección financiera con la Comisión de Valores de Estados Unidos. Es casi seguro que el número de extranjeros en China descenderá bruscamente, mientras que la inversión y los negocios sufrirán menos, lo que promete grandes beneficios para los pocos atrevidos. La nueva situación requerirá un perfil de expatriado diferente, pero, de todos modos, será un lugar diferente.

 

Nota: El artículo fue publicado originalmente en inglés en el portal Asia Power Watch. La reproducción del mismo en español se realiza con la debida autorización. Link al artículo original: https://asiapowerwatch.com/why-business-with-china-will-never-be-the-same-again/

Acerca del autor

Es un consultor de liderazgo intercultural, coach, autor y conferenciante con sede en Shanghái, centrado en el liderazgo Este-Oeste y las asignaciones de expatriados. Tiene un máster en Relaciones Internacionales y Estudios Europeos, un MPhil en Diplomacia y un título de Consultor de Gestión Certificado (CMC) en inglés y mandarín. Antiguo funcionario de misiones sobre el terreno de la OSCE, con base en China desde 2002 y trabajando a nivel mundial, Gabor ha prestado servicios a más de 100 clientes en más de 30 países. Es profesor visitante en la Universidad Jiao Tong de Shanghai y en varios programas empresariales de Asia-Pacífico y Europa. Es autor de tres libros y de diversos artículos en publicaciones académicas y empresariales.