Neil Nongkyinrih, un músico que trascendió las divisiones culturales

Neil Nongkyinrih
El autor con el Coro de Cámara de Shillong. Foto: Arreglo especial

«Tengo 16 años, a punto de cumplir los 17, aunque parezca un poco mayor»: así se expresaba el incontenible Neil Nongkynrih.

Nuestra amistad se remonta a principios de la década de 2000, cuando Neil y el Coro de Cámara de Shillong actuaron en la Alta Comisión de la India. Nos mantuvimos en contacto. Posteriormente, durante mi mandato como embajador en China, el Coro, acompañado por Neil, actuó en Pekín en el Parque de la Ciudad Prohibida. Fue todo un acontecimiento. Todo el mundo se sintió profundamente atraído por su brillante y ardiente talento musical.

Posteriormente, durante mi mandato como secretaria de Asuntos Exteriores, el Coro de Cámara de Shillong actuó en el Rashtrapati Bhavan con motivo de la visita de Estado del presidente estadounidense Barack Obama a finales de 2010. Fueron un éxito para los Obama. Luego nos volvimos a encontrar durante mi mandato como embajador en Washington en 2012, después de que el Coro obtuviera los máximos galardones en el Campeonato Mundial de Coros de Cincinnati.

Neil Nongkyinrih se fue muy repentinamente. Tenía 51 años y era un músico y compositor de gran talento, en la cima de sus logros. Para los que le conocían como amigo, la pérdida de este individuo extravagante, incontenible, franco, compasivo, profundamente cariñoso y sensible, con un encanto juvenil y la música corriendo por su alma, es difícil de comprender.

Era un hombre con una gracia asombrosa, inolvidable, un gran embajador del poder blando del noreste de la India y un indio orgulloso. Su infinito amor por la humanidad le distinguía y daba a su música alma y sustancia en cada nota. Estaba en sintonía con los manantiales de la naturaleza y la creación.

Neil Nongkynrih. Foto: Facebook.

Una vez mantuvimos una correspondencia sobre la mítica flor de las montañas de Meghalaya, la flor llamada «Tiewlarun» que se esconde en los bosques de esas colinas de cima azul, entre los pinos susurrantes. Pienso en él ahora, rodeado por los vientos del bosque, como esa flor mítica, bajo las espléndidas estrellas, entre las aguas convertidas en oro por la luna del atardecer, floreciendo en la naturaleza.

«el khasi es una lengua tan hermosa, con vocales suaves y hasta consonantes que funcionan perfectamente para la ópera como lo hace el italiano»

En el invierno de 2020, participó en un seminario web que organicé sobre el tema de si una identidad sudasiática puede expresarse a través de la música. Neil nos dijo en esa ocasión «Soy una persona muy sencilla». Dijo que había recibido la influencia de la música occidental, que había estudiado piano en el Reino Unido, pero que cuando regresó a la India quiso descubrir sus raíces musicales, su herencia khasi, la música de la India, y que se había embarcado en un nuevo viaje. Un viaje que le valió el reconocimiento universal.

Habló del álbum de Navidad que acababa de producir y que mostraba diferentes lenguas, tanto de la India como de Oriente Medio, entre ellas el arameo antiguo y el farsi. «Mi viaje, desde hace mucho tiempo, consiste en presentar a la gente diferentes sonidos, diferentes culturas, y hacerlo de tal manera que se convierta en algo que puedan digerir», me dijo. Se alegró de que los miembros del Coro de Cámara de Shillong procedieran de diferentes orígenes étnicos, «con una actitud fuerte y cohesionada…»

Estaba especialmente orgulloso de la ópera en lengua khasi -‘Sohlyngngem’- que había compuesto. Pero incluso ahí, su énfasis estaba en cómo había entretejido la diversidad en la obra, donde Oriente se encontraba con Occidente, «utilizando un enfoque más global», como él lo denominaba, «para no segregar».

En sus palabras, «el khasi es una lengua tan hermosa, con vocales suaves y hasta consonantes que funcionan perfectamente para la ópera como lo hace el italiano». Quería que ‘Sohlyngngem’ fuera una ópera «para el hombre corriente. Así que he hecho una música accesible para el espectador medio sin hacerla media».

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A su regreso a la India, tras pasar 14 años en el Reino Unido, le molestó el «énfasis en Mozart y Beethoven». Odiaba el esnobismo «de que la música por excelencia es la wagneriana»: había músicos en nuestra región que tenían mejores voces que «los más grandes cantantes de ópera», y citaba como ejemplo a los cantantes paquistaníes en los recitales del Coke Studio. Era un fanático de la tabla, del alaap, de todas las ricas expresiones musicales del sur de Asia.

«Sólo me gusta decir la verdad, para que no tengamos esta jerarquía», que decía que no había nada más grande que la música clásica occidental. «Pero si me das una bonita melodía de Sri Lanka, la música es la música, y aunque puedes tener los mejores instrumentos del mundo, no puedes superar lo que Dios mismo creó, que es la voz humana». Al mismo tiempo, la creación de una identidad musical entre los pueblos de la región del sur de Asia no debe generar divisiones, subrayó.

No es que Neil rechace la música occidental. Explicó: «Para mí, tenía una gran necesidad de promover mi lado oriental. Empezó con mi propia lengua, el khasi, y luego pasó al hindi y a Bollywood, incluso mientras escribía una ópera». Su regreso a la India fue el comienzo de un viaje en el que empezó a explorar los diferentes significados de la música y sus múltiples fuentes. Tenía la maravillosa ventaja de conocer ambos mundos, el oriental y el occidental, en una simbiosis única. «Ahora uso mucho los dholaks, es mi nuevo amor», exclamó.

Mientras hacemos sonar las cornetas para Neil, no puedo adoptar un tono de luto por él, ni hacer sonar oraciones apresuradas mientras el crepúsculo envolvía el sábado 8 de enero, el triste día de su funeral. Pienso en la herencia que deja a todos los jóvenes a los que educó, orientó, tuteló y alimentó, en la humildad de los maravillosos cantantes del Coro de Cámara de Shillong (que no es sólo un coro, sino un «movimiento social», como lo calificó uno de sus miembros) y en la felicidad que Neil aportó al público de todo el mundo.

Como se dijo en su ceremonia fúnebre, el Coro de Cámara de Shillong es el legado que deja. Durante todos estos años, fue su buen pastor. Al escuchar a los jóvenes hombres y mujeres del Coro mientras hablaban con lágrimas en los ojos de Neil, puedo entender por qué debe estar tan orgulloso de ellos, y de lo que logró al crear este grupo de músicos de clase mundial.

Aunque Neil era mortal, como todos nosotros, formado a partir de la misma madera imperfecta de la humanidad, se esforzó por liberarse de lo estancado y lo mundano, por elevarse por encima de la pequeñez. Y así es como recuerdo a esta luz amable, a este genio de la música, arrebatado de entre nosotros, demasiado pronto. El suyo es un recuerdo vivo y duradero que nuestros corazones agradecidos atesorarán.

 

 

Artículo republicado de The Wire (India) en el marco de un acuerdo entre ambas partes para compartir contenido. Link al artículo original: https://thewire.in/culture/neil-nongkyinrih-a-musician-and-friend-who-transcended-the-divides-of-cultures

Acerca del autor

Nirupama Rao fue secretaria de Asuntos Exteriores y embajadora de la India en China y Estados Unidos.