Sigue habiendo zonas grises en la promesa de China de no utilizar carbón en el extranjero

China Carbón
Barcazas de carbón ancladas en el mar cerca de la central térmica de Paiton, en Java Oriental (Indonesia). El país cuenta con el mayor número de centrales de carbón financiadas por China, pero muchas de ellas podrían desecharse si China cumple su promesa de poner fin a las ayudas al carbón en el extranjero. (Imagen: Alexey Kornylyev / Alamy)

A pesar de la vaguedad en torno al alcance exacto del anuncio realizado por China el pasado mes de septiembre de poner fin a las ayudas a las nuevas centrales eléctricas de carbón en el extranjero esta nueva postura ya ha supuesto el archivo o la cancelación de 15 proyectos de centrales eléctricas de carbón en fase de pre-construcción con apoyo chino, según un reciente análisis del Centro de Investigación sobre Energía y Aire Limpio (CREA).

Tras examinar la redacción de la primera interpretación oficial del compromiso, publicada conjuntamente en abril por cuatro ministerios del gobierno central, descubrimos que otros 45 proyectos de centrales eléctricas de carbón en fase de pre-construcción podrían ser reexaminados, con la posibilidad de que alrededor del 70% de ellos sean desechados.

El documento de interpretación, las «Opiniones orientativas sobre la aplicación conjunta del desarrollo ecológico en la Iniciativa de la Franja y la Ruta» (las «Opiniones»), también deja la puerta abierta a nuevas cancelaciones o conversiones de proyectos de centrales de carbón, ya que recomienda a las empresas implicadas en las centrales en construcción que procedan con «cautela».

Sin embargo, las zonas grises que quedan, así como las aparentes lagunas para las centrales de carbón en parques industriales y los proyectos reiniciados, están frenando el potencial del compromiso de transformar fundamentalmente el papel de China en los sectores energéticos de los países en desarrollo, frenando el avance hacia el apoyo y la aceleración de las transiciones con bajas emisiones de carbono.

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Publicados por la Comisión Nacional de Desarrollo y Reforma (CNDR), el Ministerio de Asuntos Exteriores (MAE), el Ministerio de Ecología y Medio Ambiente (MEE) y el Ministerio de Comercio (MOFCOM), los «dictámenes» proporcionan tres aclaraciones clave sobre cómo se aplicará el compromiso sobre los nuevos proyectos de centrales eléctricas de carbón en el extranjero.

En primer lugar, las «Opiniones» aclaran que China no construirá ninguna central eléctrica de carbón nueva en el extranjero, ordenando el cese total de todos los proyectos de «nueva construcción». Esto parece abarcar y detener todos los proyectos de preconstrucción con respaldo chino, ya sea en forma de financiación o de contratos de ingeniería, adquisición y construcción (EPC) con empresas energéticas chinas.

Según nuestro análisis, esto debería impulsar a las instituciones financieras y a los promotores chinos y del país anfitrión a reexaminar 45 plantas de carbón en el extranjero respaldadas por China que se encuentran actualmente en fase de preconstrucción, o una capacidad total de 57 gigavatios (GW).

Estimamos que 32 centrales de carbón en el extranjero respaldadas por China, que suman un total de 37 GW de capacidad, deberían detenerse de forma inequívoca, ya que no han iniciado la construcción ni han conseguido contratos financieros o de EPC. El resto de la capacidad podría seguir adelante, ya que se han firmado acuerdos de construcción y/o financiación, pero la aplicación más estricta del compromiso debería detenerlos también.

En segundo lugar, en lo que respecta a los proyectos que ya están «en construcción», las «Opiniones» instan a las partes chinas a proceder «de forma constante y cautelosa». Nuestro análisis sugiere que esta categoría cubrirá aproximadamente 36 plantas – 29 GW de proyectos de carbón. Es muy probable que la mayoría de estos proyectos sigan adelante, a menos que las partes interesadas de los países anfitriones inicien cancelaciones.

Sobre el terreno, muchos de estos países -como Indonesia y Bangladesh– se enfrentan a un importante exceso de capacidad de producción de energía de carbón que podría hacerlo posible. La redacción deja, en su mayoría, opciones abiertas para que las empresas chinas renegocien los proyectos en fases anteriores de construcción si hay motivos suficientes, como la imposibilidad de conseguir la financiación final y el posible encallamiento temprano de estos activos.

las «Opiniones» aclaran que China no construirá ninguna central eléctrica de carbón nueva en el extranjero

Los proyectos de carbón en construcción podrían reconvertirse a gas, reorientarse hacia energías renovables como la solar y la eólica, o actualizarse para cumplir normas medioambientales más estrictas, en función de la fase de construcción y del desarrollo de las infraestructuras de apoyo.

Por último, las directrices oficiales sugieren que las empresas y bancos chinos que participan en proyectos de energía de carbón «ya construidos» en el extranjero promuevan su «ecologización», «fortalecimiento» y «mejora». La mayoría de las centrales en funcionamiento se construyeron de acuerdo con las normas de emisión de los países anfitriones, a menudo laxas, lo que les permite emitir niveles peligrosos de contaminación, en algunos casos más del doble de los propios requisitos nacionales de China.

Si se adoptan las normas internacionales o las normas más estrictas de China para la protección del medio ambiente, tal y como afirman las «Opiniones», sólo las centrales de carbón altamente eficientes y menos contaminantes podrían permanecer en la red a medida que los países se alejan del carbón.

Calculamos que unos 17 GW (en 18 centrales) de centrales de carbón en funcionamiento en el extranjero con capital chino podrían ser los primeros en integrar estas mejoras, que requerirán la readaptación de las centrales con las mejores tecnologías disponibles para mejorar la eficiencia y reducir la contaminación. Sin embargo, estas modernizaciones no deberían realizarse para prolongar la vida útil de una central en funcionamiento, lo que serviría para prolongar las emisiones en lugar de reducirlas.

Además, la reconversión debe realizarse con planes acelerados de abandono del carbón, de acuerdo con los compromisos internacionales en materia de medio ambiente y cambio climático. Si se espera que las centrales de carbón de los países en desarrollo funcionen hasta la fecha de retirada recomendada por la Agencia Internacional de la Energía en 2040, sus emisiones tendrán unos costes sanitarios y económicos enormes que deberían minimizarse con las reconversiones.

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Nota: La aplicación de las normas «nuevas» y «existentes» varía según los países, y depende de la fecha prevista por la política del propio país

Por lo tanto, tras el documento de «Opiniones» del gobierno chino, existe una importante ventana de oportunidad para que los países anfitriones y los promotores negocien y cambien las inversiones hacia alternativas bajas en carbono que estén en consonancia con la promesa de China de apoyar y financiar una transición energética verde.

Zonas grises y exenciones

Las «Opiniones» dejan claro que cualquier nuevo proyecto debe ser detenido. Sin embargo, una serie de contratos firmados recientemente dejan al descubierto zonas grises en torno a las nuevas centrales de carbón, que se dividen en tres categorías: la construcción de nuevas centrales de carbón en proyectos industriales de la BRI ya existentes; la ampliación de centrales de carbón ya existentes; y la reactivación de proyectos previamente archivados.

Lo más preocupante son dos contratos de equipamiento y construcción de centrales eléctricas para importantes proyectos industriales de níquel y acero vinculados a la BRI en Indonesia. El primero es un acuerdo EPC para que Tianjin Electric Power Construction construya un proyecto de energía térmica de apoyo al mineral de níquel de 1.520 MW en el parque industrial de la isla de Obi, firmado el 14 de febrero.

Además, la reconversión debe realizarse con planes acelerados de abandono del carbón, de acuerdo con los compromisos internacionales en materia de medio ambiente

No se ha confirmado públicamente la tecnología del proyecto, pero la propuesta original firmada en 2018 por Ningbo Lygend y el Grupo Harita de Indonesia para el parque de Obi Island sí incluía una asignación de 4,2 GW para plantas de carbón.

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Un segundo es un contrato de suministro de equipos para una expansión de 3 x 380 MW de la actual Sulawesi Labota en Sumatra, firmado por Anhui Electric Power Construction Engineering en diciembre de 2021. La central eléctrica también está vinculada al procesamiento de acero y níquel en el Parque Industrial de Morowali, un proyecto respaldado por el Grupo de Inversión Dingxin de Shanghai.

La participación de las empresas chinas en los proyectos de carbón previstos en los polígonos industriales puede progresar al margen de la propiedad de los mismos, ya que los promotores de los polígonos no tienen que financiar directamente los proyectos de carbón que se construyan dentro del complejo. Sin embargo, si los complejos industriales obtienen un beneficio garantizado de la energía generada por las plantas de carbón propuestas, están asumiendo el riesgo financiero del proyecto a largo plazo. Esto los pone en riesgo de futuras sensibilidades en torno al acero y el níquel generados por el carbón, industrias que China también ha expresado su apoyo a la ecologización.

La reciente reactivación de la central eléctrica de Houaphanh, en Laos, pone de manifiesto otra zona gris. El gobierno de Laos y la Corporación Internacional de Agua y Electricidad de China firmaron un acuerdo de desarrollo para el proyecto en 2012, y en 2016 se completó un estudio de viabilidad y un acuerdo de franquicia, pero la construcción real nunca comenzó y se asumió que estaba archivada.

Sin embargo, este mes de abril, el Instituto de Diseño de Energía Eléctrica del Norte de China, una filial de la Corporación de Ingeniería Energética de China, ganó una licitación para el diseño de ingeniería y el apoyo técnico de un proyecto de 350 MW.

El mes pasado se conocieron detalles de otro contrato EPC, firmado el 24 de mayo, para un supuesto proyecto de central eléctrica de carbón en Laos. Según un documento de acceso público, la empresa privada Chinese Western Power firmó un acuerdo de 2.760 millones de RMB (409 millones de dólares) para el diseño y la adquisición de equipos para un «proyecto de energía limpia supercrítica» de 2.330 MW. El documento no especifica la tecnología de la central, pero la información facilitada limita las opciones al carbón o la biomasa. Sin embargo, el uso de una redacción ambigua da a entender que el proyecto utilizará carbón.

Calculamos que aproximadamente 18 proyectos de energía de carbón, con un total de 19,2 GW de capacidad, entran en estas zonas grises y podrían acabar avanzando. Aunque los «dictámenes» son claros en el sentido de que todos los proyectos previos a la construcción deben detenerse, estos proyectos han conseguido financiación o permisos y pueden seguir adelante si el compromiso no se aplica estrictamente. Esto incluye 8 GW de proyectos de carbón cautivo propuestos vinculados a los principales parques industriales de la BRI en Indonesia.

Estas zonas grises amenazan la ambiciosa cobertura de la promesa de China de dejar de apoyar las plantas de carbón en el extranjero, y de las orientaciones de las «Opiniones». También abren riesgos para que los promotores chinos y los países anfitriones prolonguen la vida del carbón, en lugar de saltar a las energías renovables, que sigue siendo uno de los sectores nacionales de más rápido crecimiento en China.

Un tono verde más profundo

Los datos sobre las centrales de carbón canceladas y archivadas desde el anuncio de los proyectos de energía de carbón en el extranjero de China en septiembre de 2021 son una señal positiva, al igual que la aclaración ofrecida por las «Opiniones». Ahora existe una clara oportunidad para que los gobiernos de los países anfitriones se sienten a la mesa con las partes interesadas y renegocien los proyectos, y eviten bloquear la costosa energía del carbón por delante de las energías renovables.

Sin embargo, desde China, los plazos y los procesos de aplicación aún necesitan aclararse para garantizar que las ambiciones de las «Opiniones» no se diluyan. Las instrucciones del gobierno central a los promotores deberían incluir explícitamente los proyectos EPC y cautivos para guiar a los socios locales en la ecologización de sus sectores energético e industrial, que China ya se ha comprometido a apoyar.

Los mecanismos para garantizar el cumplimiento efectivo y transparente del compromiso deberían incluir la actualización de la «lista de exclusión» de la NDRC en el extranjero -una lista de tipos de proyectos en los que las empresas chinas no están autorizadas a invertir- para incluir todos los proyectos de carbón y orientar otras grandes inversiones industriales para que se ajusten a las consideraciones climáticas y medioambientales. Los criterios del MOFCOM y del Ministerio de Finanzas para la aprobación de permisos de inversión extranjera también deberían ser más estrictos para incluir la gobernanza medioambiental y aplicar la prohibición del carbón.

La reciente reactivación de la central eléctrica de Houaphanh, en Laos, pone de manifiesto otra zona gris

El MEE también debería recibir un mandato más amplio para garantizar que los proyectos de la BRI cumplen con las mejores normas internacionales en materia de medio ambiente, que se da prioridad a la tecnología de energía limpia y que se sigue un procedimiento medioambiental adecuado, incluida la divulgación de información medioambiental. Las plantas vinculadas a grandes proyectos industriales, como los enormes proyectos de carbón en Indonesia, deberían incluirse en estos procesos.

Los próximos meses y años serán vitales para evaluar la profundidad no sólo de la capacidad de China para promover el desarrollo verde y sostenible a través de la BRI, como ha prometido hacer, sino también el compromiso de los países anfitriones para la transición de su mezcla de energía nacional a cero neto para 2050.

Este artículo fue publicado por primera vez por China Dialogue.

Nota: El artículo fue publicado originalmente en inglés en The Third Pole. La reproducción del mismo en español se realiza con la debida autorización. Link al artículo original:https://www.thethirdpole.net/en/energy/chinas-no-overseas-coal-pledge-15-projects-cancelled-grey-areas-remain/

Acerca del autor

Analista, Sudeste de Asia en el Centro de Investigación sobre Energía y Aire Limpio