Información errónea y desinformación en pandemia

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Imagen: The ASEAN Magazine

A principios de septiembre, se difundió el rumor de que el Ayuntamiento de Pasig en el Gran Manila fue cerrado después de que algunos empleados contrajeron COVID-19. Junto a eso había otro rumor: que el programa de vacunación de la ciudad se suspendió debido al cierre, lo que obligó a las personas programadas para la inoculación a mantenerse alejadas.

Como la mayoría de los ejemplos de desinformación, este tenía elementos de verdad. La ciudad sí ordenó el cierre de algunas oficinas donde los empleados dieron positivo por el virus, pero lo que fue falso fue la suspensión del programa de vacunación y el cierre de todo el ayuntamiento.

Combatiendo la pandemia en el Sudeste Asiático

La desinformación también ha alimentado posibles eventos de super difusores como los que ocurrieron a principios de agosto. Los funcionarios de la ciudad fueron tomados por sorpresa por la avalancha de personas que hicieron cola para recibir vacunas en Manila, Las Piñas y Antipolo el 5 de agosto, supuestamente alentadas por rumores de que se suspenderían una vez que el severo cierre entre en vigencia al día siguiente. Los ciudadanos aterrorizados acudieron a los centros comerciales que habían sido designados como centros de vacunación, con la creencia errónea de que se les negaría la asistencia del gobierno si permanecían sin vacunar.

En un país que va a la zaga del resto del mundo en cuanto a vacunas, la información falsa detiene a Filipinas aún más. Si bien el 41% de la población mundial ya ha recibido al menos una dosis de la vacuna, en Filipinas la tasa es del 16,8 por ciento, según el sitio web Our World in Data. Y lo que hace que la necesidad de un ritmo acelerado de vacunaciones sea más urgente ha sido la rápida propagación de la variante Delta en los últimos meses. Solo el 11 de septiembre, Filipinas registró más de 26.000 casos de COVID-19.

¿Cómo pudo difundirse información falsa tan rápida y sigilosamente? El alcalde de Pasig City, Vico Sotto, ofreció una explicación. «La noticia que llegó a un grupo de Viber fue que todo el ayuntamiento estaba cerrado y la vacunación había sido suspendida», dijo Sotto en un tuit el 2 de septiembre. «El COVID se propaga rápidamente, pero la desinformación se propaga aún más rápido», agregó. Aunque Sotto se refería al incidente de septiembre en Pasig, podría haber estado ofreciendo una pista de lo que sucedió en las otras ciudades un mes antes.

En un país que va a la zaga del resto del mundo en cuanto a vacunas, la información falsa detiene a Filipinas aún más

Las aplicaciones de mensajería como Viber, Facebook Messenger, WhatsApp, Telegram y Signal se han convertido en un punto focal cada vez mayor de información errónea y desinformación. Lo que sucede exactamente en estas aplicaciones sucede fuera del alcance de los esfuerzos de verificación de hechos.

Estas conversaciones ocurren de manera privada, en forma encriptada, principalmente en grupos cerrados e íntimos donde los usuarios pertenecen a familias o clanes, o están vinculados por educación o profesión, o intereses, creencias, convicciones y defensas compartidos.

En septiembre de 2018, el Instituto Reuters para el Estudio del Periodismo, con sede en la Universidad de Oxford, encargó a Kantar Media que examinara este crecimiento en las aplicaciones de mensajería.

Los usuarios se estaban alejando de Facebook por no proporcionar conexiones sociales significativas y relevantes que los habían atraído a él en primer lugar. El estudio se centró en cuatro países: Brasil, Alemania, Reino Unido y Estados Unidos.

Descubrió que desde 2014, las aplicaciones de mensajería lideradas por WhatsApp habían “crecido notablemente como herramienta de noticias entre los usuarios de redes sociales en Brasil, y al menos se ha duplicado en los otros tres países”.

Los hallazgos del estudio ahora parecen relevantes en otros lugares, incluidas las Filipinas, especialmente después de que COVID-19 forzó al mundo al bloqueo y a la gente al aislamiento y la soledad. Las comunidades en línea, como las que se nutren de las aplicaciones de mensajería o incluso los grupos de redes sociales, ofrecen una apariencia de pertenencia a pesar de la distancia física y una línea de vida con el resto del mundo.

El estudio de Reuters descubrió que “las noticias pueden recogerse en Facebook y luego compartirse en la privacidad y mayor intimidad de WhatsApp. Facebook es donde se anuncian las noticias, mientras que WhatsApp es donde se copian y se discuten”. Para los usuarios que pertenecen a varios grupos en estas aplicaciones de mensajería, el intercambio de información, verdadera o falsa, puede suceder a un ritmo exponencial, y las consecuencias habrían ocurrido incluso antes de que los medios tradicionales se hayan popularizado, como lo demostraron los incidentes de agosto.

Hacia una distribución rápida y equitativa de las vacunas COVID-19

En Filipinas, las aplicaciones de mensajería han ganado popularidad como vehículos de comercio, noticias, actualizaciones gubernamentales y conexiones sociales. La aplicación de mensajería líder es Facebook Messenger, pero WhatsApp, Telegram y Signal siguen siendo las más utilizadas. En enero de este año, Viber informó de un aumento del 24 por ciento en el número de usuarios en Filipinas, parte del aumento de más del 400 por ciento en usuarios en la región de Asia Pacífico.

Para ser justos, estas aplicaciones de mensajería tienen muchos usos legítimos. Se han vuelto comunes entre las comunidades del lugar de trabajo en un entorno de trabajo desde el hogar y la academia, donde se utilizan para complementar los modos de aprendizaje en línea. Las aplicaciones de mensajería son la forma en que los estudiantes se mantienen en contacto con sus compañeros y profesores fuera del horario de clases en línea y cómo se realiza el trabajo en grupo. El Departamento de Salud proporciona actualizaciones diarias sobre la situación de COVID-19 en Viber, mientras que los grupos de medios publican noticias en sus cuentas de Viber como una fuente alternativa a las redes sociales.

Las aplicaciones de mensajería como Viber, Facebook Messenger, WhatsApp, Telegram y Signal se han convertido en un punto focal cada vez mayor de información errónea y desinformación

Pero no se puede descartar el peligro de que la información errónea y la desinformación se propaguen en estas aplicaciones tecnológicas ubicuas, especialmente en Filipinas, donde la infraestructura para la comunicación en línea sigue siendo poco confiable. Hace unos meses, el gobierno local de Quezon City, la ciudad más grande de Metro Manila, se convirtió en objeto de frustración y críticas luego de que su plataforma de registro de vacunación, ezconsult.io, sufriera repetidos choques. Los residentes recurrieron a Facebook para expresar sus frustraciones por la dificultad de conseguir citas para vacunas. Las aplicaciones de mensajería, así como los grupos de Facebook, se convirtieron en los sitios de consulta para preguntas y soluciones a tales problemas.

Si bien las vacunas son una preocupación nacional, y los principales medios de comunicación monitorean los esfuerzos de vacunación, los periodistas solo pueden hacer mucho, dada la dispersión de los esfuerzos. A medida que continúan los esfuerzos de vacunación, se hace evidente que las unidades del gobierno local están desempeñando un papel importante para garantizar una implementación y entrega sin problemas de información precisa.

Al mismo tiempo, los esfuerzos de alfabetización mediática deben continuar inculcando en los usuarios de las redes sociales la disciplina de verificar la información que se les presenta y la moderación al compartir mensajes que llegan a sus teléfonos.

 

El artículo fue publicado en The ASEAN Magazine – AGOSTO-SEPTIEMBRE 2021. Su traducción y publicación se realiza con autorización de The ASEAN Secretariat.

Acerca del autor

Directora Ejecutiva, CENTRO ASIÁTICO DE PERIODISMO UNIVERSIDAD ATENEO DE MANILA.