Codelco busca asociarse con SQM para proyectos de litio en Chile

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Codelco, la principal empresa de cobre de Chile, está llevando a cabo negociaciones para asociarse con SQM y adquirir una participación mayoritaria en futuros proyectos de litio en el país.

Este acuerdo surge tras la decisión del gobierno de Gabriel Boric de crear la Empresa Nacional del Litio, anunciada el año pasado, con el objetivo de aumentar el control estatal en la producción de este metal clave para las baterías. Sin embargo, la validación de esta iniciativa por parte del Congreso aún está pendiente, dado que el oficialismo no cuenta con mayoría.

El enfoque estratégico del gobierno chileno implica renegociar los contratos existentes en el Salar de Atacama, el yacimiento más grande de Chile y responsable del 30% de la producción mundial de litio. Codelco está buscando un acuerdo con los actuales operadores del salar, SQM y Albemarle. SQM, que posee una mayoría accionaria chilena con una participación del 23% de Tianqi, y Albemarle, de capitales estadounidenses, son los principales jugadores en este sector.

SQM, que vendió 157 mil toneladas métricas de carbonato de litio en 2023 (el 75% de la producción chilena en 2022), posee el 20% de la producción mundial de litio. Su contrato actual finaliza en 2030, mientras que el contrato de Albemarle se extiende hasta 2043. Estos acuerdos generan tensiones entre los grandes actores del mercado de litio en Chile y aumentan la dependencia económica del país con China, especialmente considerando la relevancia estratégica del litio para Estados Unidos.

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Abel Piñones, abogado y académico de derecho minero, destacó que esta asociación entre Codelco y SQM representa una apuesta económica significativa por parte de Chile. Piñones subrayó que el Estado chileno tiene un papel central en el mercado del litio, con dominio absoluto sobre los salares y la capacidad de ejecutar proyectos directamente o a través de concesiones.

En cuanto al rol de China en este acuerdo y en la economía chilena, Piñones mencionó que si bien China ha aumentado su inversión en recursos minerales como el litio, otros países también están involucrados en la industria minera chilena. La inversión extranjera en Chile, incluyendo capitales de Canadá, Australia, Estados Unidos y Japón, es diversa y refleja el interés global en los recursos minerales del país.

La importancia estratégica del litio como recurso clave para la transición energética está impulsando la inversión y el desarrollo en este sector, con China desempeñando un papel destacado en esta dinámica global.

Este proceso de asociación entre Codelco y SQM refleja la evolución del mercado del litio en Chile y su impacto en la economía y la política del país, especialmente en el contexto de una transición hacia fuentes de energía más sostenibles y la creciente demanda mundial de vehículos eléctricos y tecnologías de almacenamiento de energía.

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