Los trenes bala shinkansen de Japón se preparan para la conducción automática

TRENES BALA

Los trenes bala shinkansen de conducción automática podrían estar a la vuelta de la esquina.

Central Japan Railway Co. y East Japan Railway Co. pretenden comercializar sistemas sin conductor en torno a 2028 para el Tokaido Shinkansen y a mediados de la década de 2030 para el Joetsu Shinkansen, respectivamente.

Pero a medida que avanzan las pruebas de los sistemas, se han puesto de manifiesto los diferentes objetivos de las dos empresas JR, que reflejan las características de la ruta y el nivel de reducción de costes que se persigue.

A primera hora de la mañana del 11 de mayo, un tren de prueba de la línea Tokaido Shinkansen equipado con un sistema automático de operación de trenes, o ATO, partió de la estación de Hamamatsu, en la prefectura de Shizuoka, en el centro de Japón.

El tren aceleró cuando el conductor pulsó un botón verde, luego desaceleró y volvió a acelerar automáticamente en respuesta a instrucciones repentinas y más tarde se detuvo en la estación de Shizuoka. Hubo una desviación de 9 milímetros (0,35 pulgadas) en la posición de parada y un error en el tiempo de llegada de 2 segundos.

La prueba fue calificada de «gran éxito» por los responsables de JR Central.

Los principales retos de la ATO que está desarrollando JR Central son respetar los tiempos estándar de salida, tránsito y llegada fijados en incrementos de 15 segundos en cada estación y mejorar la comodidad de los pasajeros y el funcionamiento con ahorro de energía ajustando el número de ciclos de aceleración/desaceleración y las fluctuaciones de velocidad.

El sistema semiautomático incluye una función avanzada que permite al tren circular a mayor velocidad de la habitual hasta que llega a una sección de ralentización -establecida en caso de mal tiempo a lo largo de la ruta o por otras razones- para compensar el retraso causado por una ralentización prevista.

JR Central se ha fijado como objetivo la automatización de Grado 2 a la luz de la clasificación reconocida por las organizaciones internacionales, que exige que siempre haya un operador en el asiento del conductor. El funcionamiento automático de grado 2 de los trenes ya ha sido introducido por el metro de Tokio y otras empresas y no es una nueva forma de funcionamiento.

Por ahora, la empresa no tiene intención de aspirar a un grado de automatización superior. De los cinco grados de automatización, el Grado 4, en el que un tren se controla automáticamente sin personal a bordo, es el más alto. La línea Yurikamome, el primer sistema de tránsito totalmente automatizado de Tokio que conecta Shimbashi con Toyosu a través de la isla artificial de Odaiba, circula sin personal a bordo.

«Necesitamos un conductor que se comunique con el centro de mando y responda a las emergencias», afirma un funcionario de JR Central.

Un empleado de JR Central explica el sistema de conducción automática basado en una imagen de vídeo en directo del asiento del conductor, tomada en el interior de un tren Tokaido Shinkansen en mayo de 2023. (Kyodo)

Por su parte, JR East tiene previsto introducir la automatización de grado 3 en el Joetsu Shinkansen, lo que permitirá su manejo por parte de maquinistas no cualificados. El tren seguirá necesitando un tripulante a bordo para funcionar.

La prueba fue calificada de «gran éxito» por los responsables de JR Central.

También tiene previsto ampliar el sistema al Hokuriku Shinkansen, que circula por el lado del Mar de Japón, en el centro del país.

«Esto reducirá el coste de la formación de los maquinistas. El grado 2 requiere que el maquinista esté en el asiento del conductor en todo momento, incluso durante la conducción automática, lo que dificulta las condiciones de trabajo», afirma un funcionario de JR East. La empresa lleva realizando pruebas desde octubre de 2021.

Ryo Takagi, profesor de ingeniería ferroviaria en la Universidad Kogakuin de Tokio, señaló que «los grados 2 y 3 no son tan diferentes en términos de rendimiento de la ATO.»

Pero Takagi especula con que «JR Central probablemente no vea muy importante intentar reducir el número de sus maquinistas», ya que la línea Tokaido Shinkansen transporta un volumen considerable de pasajeros, lo que hace necesario a veces que respondan con rapidez cuando se detecta una anomalía o se interrumpe el horario.

En cuanto a la automatización, añadió: «Espero que se introduzca como tecnología para reducir el estrés del trabajo, no para utilizar a los maquinistas como mano de obra barata».

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