Tailandia: recolectores de basura se ven amenazados por las importaciones

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Bloques de botellas de plástico son cargados en una camioneta para ser vendidos en un plan de reciclaje en Bangkok. Imagen: China Dialogue

Durante todo el mes de septiembre, cientos de recolectores de basura de la Asociación de Comerciantes de Saleng y Reciclaje (SRTA) de Tailandia se reunieron en Bangkok para protestar frente a las oficinas del gobierno contra las continuas importaciones de residuos extranjeros.

Desde comienzos de 2018, cuando China comenzó a imponer prohibiciones a las importaciones de residuos en ese país, Tailandia y otros países del Sudeste Asiático se han convertido en un nuevo vertedero, inundado de plásticos, productos electrónicos y papel, así como de otros tipos de residuos, procedentes principalmente de naciones occidentales. Esto ha hecho bajar los precios de los materiales reciclables en Tailandia, amenazando el medio de vida de los aproximadamente 1,5 millones de personas que recogen, clasifican y transportan estos materiales.

Este ejército de trabajadores ocasionales se conoce coloquialmente como Saleng, palabra tailandesa que designa los carros de tres ruedas que conducen.

El gobierno tenía previsto prohibir las importaciones de plástico en septiembre de 2020 como parte de su Hoja de Ruta sobre la Gestión de Residuos de Plástico 2018-2030. Pero la prohibición no se ha materializado aún, y las autoridades están estudiando una prórroga de la política actual hasta 2023 o 2025. La SRTA y otros implicados quieren que la prohibición entre en vigor antes de que termine este año.

Manifestantes de Salengs exigen el fin de las importaciones de residuos plásticos ante el Ministerio tailandés de Recursos Naturales y Medio Ambiente en Bangkok (Imagen: Luke Duggleby / China Dialogue)

«El problema es que el precio que se paga a los recolectores por los residuos suele bajar, a menudo varios bahts cada vez. Rara vez sube», afirma Nathida Rerkyanyong, una saleng de segunda generación que trabaja en el norte de Bangkok y es miembro activo de la SRTA. Ella se ha sumado a muchas de las protestas contra la caída de los precios de los residuos.

Con unos cuantos carros de saleng en la familia, salen por la mañana temprano en busca de materiales desechados en la calle, o para recogerlos previamente en casas y pisos. Llevan estos materiales a su casa, los clasifican y luego los llevan a vender a una empresa local de reciclaje.

«No se trata de si podemos sobrevivir o no. Tenemos que sobrevivir. Si el precio baja, no podemos dejar de comerciar», afirma.

Nathida Rerkyanyong, una saleng de segunda generación, clasifica el cartón en su casa antes de llevarlo a vender a un centro de reciclaje local (Imagen: Luke Duggleby / China Dialogue)
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Nathida espera su turno en el centro de reciclaje para pesar los materiales que ha entregado (Imagen: Luke Duggleby / China Dialogue)

Hay unas 30.000 empresas de reciclaje registradas por el gobierno que compran materiales a los saleng y los venden a granel a los fabricantes. Ellos también se han visto afectados por la caída de los precios, afirma Thawat Krairak, propietario de una empresa de reciclaje de tamaño medio en Bangkok y uno de los fundadores de la SRTA.

«A principios de 2019, el precio del papel usado bajó de unos siete bahts [0,21 dólares] a menos de dos bahts ,0,06 dólares por kilo», explica.

«Esto significó que las personas especializadas en la compra y venta de papel perdieron mucho dinero. Yo mismo perdí más de un millón de baht, y la gente no pudo seguir comerciando con papel».

Sin prohibición a la vista

A pesar de la hoja de ruta del gobierno sobre los residuos plásticos y la prometida prohibición de las importaciones, la ONG Ecological Alert Recovery Thailand (EARTH) advierte que las importaciones siguen aumentando, sin signos de desaceleración. Así lo indican los datos que ha recogido para un próximo informe de todas las fuentes oficiales disponibles, incluidas las cifras de la subasta de contenedores llenos de residuos de plástico importados en el puerto de Laem Chabang.

Hay unas 30.000 empresas de reciclaje registradas por el gobierno que compran materiales a las saleng

Además de esto, «descubrimos que el número de plantas de reciclaje, tanto de plástico como de productos electrónicos, en Tailandia comenzó a aumentar en 2017 y 2018», dice el director de EARTH, Penchom Saetang.

El principal motor de este aumento, dice, son las plantas chinas que se trasladan a Tailandia para evitar las prohibiciones de importación de Pekín, la primera de las cuales se anunció en julio de 2017 para 24 tipos de residuos. Desde entonces, China ha introducido una serie de prohibiciones más estrictas; la última, que entró en vigor a principios de este año, puso fin a las importaciones de todo tipo de residuos sólidos.

Un trabajador de la planta de reciclaje de Thawat Krairak en Bangkok recoge botellas de plástico para introducirlas en una máquina compresora (Imagen: Luke Duggleby / China Dialogue)

Otro problema para Tailandia es que, incluso cuando se aplique la prohibición de las importaciones prometida por su gobierno, no incluirá las «zonas francas» del país, que no tienen que seguir la política nacional. En la actualidad, la información del Departamento de Obras Industriales sitúa entre 40 y 50 el número de empresas con permiso para importar residuos extranjeros que operan en zonas francas de todo el país.

El contrataque saleng 

Las protestas de los saleng en septiembre fueron provocadas por una reunión en línea celebrada el 6 de ese mes entre organismos gubernamentales y otras partes implicadas en el sector de la importación y el reciclaje de residuos, incluidos los grandes fabricantes. En la reunión, el director general del Departamento de Control de la Contaminación, Attaphon Charoenchansa, explicó que las autoridades están considerando tres opciones en relación con la prohibición de las importaciones de residuos plásticos: cancelar todas las importaciones restantes ya acordadas, iniciar la prohibición en 2023 o retrasarla hasta 2025.

A la reunión se invitó a representantes de la SRTA, así como a grupos ecologistas interesados, como EARTH y Greenpeace. Pero en cuanto se presentaron, dicen que hubo oposición a su participación, y uno a uno fueron retirados de la reunión.

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El director de EARTH, Penchom Saetang (izquierda), y Attaphon Charoenchansa, director general del Departamento de Control de la Contaminación, hablan en una reunión a la que asistieron la SRTA y grupos ecologistas en el Ministerio de Recursos Naturales y Medio Ambiente. La reunión fue convocada por los grupos para exigir una explicación de por qué fueron eliminados de una reunión en línea el 6 de septiembre. (Imagen: Luke Duggleby / China Dialogue)

Los saleng, en particular, consideraron que su expulsión de la reunión era una señal de que sus voces no eran tenidas en cuenta ni respetadas. En respuesta a esto, así como a la posibilidad de que se prolongue durante cuatro años la actual política de importación de residuos, organizaron protestas físicas ante los ministerios, exigiendo una disculpa y una explicación.

Bien organizados, y armados con peticiones firmadas por 108 organizaciones, los manifestantes visitaron todos los organismos gubernamentales implicados en el proceso de importación de plástico, incluidos el Ministerio de Recursos Naturales y Medio Ambiente, el Departamento de Obras Industriales del Ministerio de Industria y el Departamento de Aduanas.

Ingresaron con pancartas en las que anunciaban sus reivindicaciones y pedían a los funcionarios que acudieran a recibir sus peticiones, estaban decididos a hacer oír su desaprobación, y esperaban que esto persuadiera al gobierno de introducir la prohibición de forma inminente.

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Los manifestantes de Saleng esperan en las escaleras del Ministerio de Industria a que un funcionario salga a recibir su petición (Imagen: Luke Duggleby / China Dialogue)

Enfoque doble

EARTH y otras organizaciones ecologistas como Greenpeace empezaron a investigar y defender el problema de la entrada de residuos transfronterizos en Tailandia hace aproximadamente una década. Cuando la SRTA se involucró tras el aumento de las importaciones en 2018, ambas partes decidieron colaborar, atacando el problema tanto desde el ángulo medioambiental como económico.

«Necesitamos colaborar porque, además de nuestra investigación sobre el movimiento transfronterizo de residuos, también estudiamos el problema interno de la gestión de residuos en Tailandia y tratamos de promover la reducción de los residuos en origen, así como un negocio de reciclaje justo y amigable. Así que tenemos que abogar por la mejora de la política de gestión de residuos en Tailandia», explica Penchom.

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El reciclaje de residuos en Tailandia lleva tiempo formando su propia economía circular. Esta pequeña empresa compra los residuos electrónicos recogidos por Saleng y extrae metales valiosos, como el cobre, que pueden venderse a los grandes fabricantes que elaboran nuevos productos. (Imagen: Luke Duggleby / China Dialogue)

Gracias a su número, los saleng han demostrado ser un poderoso aliado en la campaña por la prohibición. A finales de 2019, unos 1.000 recolectores, muchos de ellos acompañados de sus carros, descendieron hasta el Ministerio de Comercio para exigir al Gobierno que interviniera en la caída del precio del papel reciclable. Como resultado, en febrero de 2020, el Gobierno elevó el precio mínimo de compra del papel usado de 0,5 baht (0,01 dólares) a más de dos baht (0,06 dólares) por kg, un aumento significativo que satisfizo a los saleng.

la ONG EARTH advierte que las importaciones siguen aumentando, sin signos de desaceleración

Sus acciones más recientes habrán sido igualmente difíciles de ignorar para el Gobierno. Pero hasta ahora no ha habido respuesta oficial.

La coalición de 108 organizaciones no confía en que se imponga la prohibición este año, y ahora están considerando emprender acciones legales contra el gobierno si no se produce. Sin embargo, muchos de los saleng hablan de otro enfoque: utilizar su amplia red para dejar de recoger los residuos y ver qué pasa.

Sin el saleng, la basura se acumularía rápidamente en las calles de Tailandia, y los materiales valiosos se desperdiciarían (Imagen: Luke Duggleby / China Dialogue)

El impacto de las importaciones de residuos en la situación económica de los saleng se ha visto agravado por la pandemia de COVID-19. Los repetidos cierres han hecho que les resulte difícil recoger suficientes materiales reciclables para ganarse la vida. Según Naciones Unidas, la pandemia ha empujado a millones de tailandeses más vulnerables a la pobreza, aumentando la dependencia del trabajo informal como el que realizan los saleng.

«Creo que tal vez apliquen la prohibición en 2025, pero no estoy seguro. Si hay un cambio de gobierno, la política volverá a cambiar», dice Thawat, propietario de un negocio de reciclaje. «Eso no significa que no confíe en este gobierno, pero me preocupa más el poder del dinero, que hará que la política cambie año tras año».

 

Nota: El artículo fue publicado originalmente en inglés en The Third Pole. La reproducción del mismo en español se realiza con la debida autorización. Link al artículo original:https://www.thethirdpole.net/en/pollution/thailand-waste-trash-collectors-threatened-by-imports/

Acerca del autor

Luke Duggleby es un fotógrafo de documentales y retratos afincado en Bangkok, Tailandia, donde vive desde hace más de 15 años