Zijin – Liex se prepara para comenzar la producción de litio en Catamarca

Zijin Liex

La adquisición del Proyecto Tres Quebradas (3Q) en Catamarca, de la compañía argentina Liex SA, por parte de la minera china Zijin Mining ha sido un hito muy relevante tanto para la minería argentina como para el mercado del litio a nivel global.

Fue a principios de 2022 que Zijin Mining adquirió la participación del 100% en Liex mediante la compra de Neo Lithium, con sede en Canadá, cuyo activo principal es el salar de litio 3Q.

Zijin Mining es una de las compañías chinas más relevantes del sector. Además del litio y el metal dorado,  participa en el segmento del cobre, con centros productivos en China, Perú, Serbia, y República Democrática del Congo. A su vez, suma producción de zinc proveniente de China, Eritrea, Rusia y PGMs (Metales del Grupo del Platino) en Sudáfrica.

Sobre Tres Quebradas

El proyecto está situado en el famoso triángulo del litio de Sudamérica y es uno de los más importantes y de mayor calidad de su clase a escala mundial. La concesión abarca toda la superficie del salar y el lago de salmuera. Con abundantes recursos, el proyecto goza de prometedoras perspectivas de exploración y un importante potencial de expansión de la producción.

Zijin Liex

Más precisamente, 3Q está ubicado en la zona suroccidental de la provincia argentina de Catamarca, cerca de la Ruta Nacional 60, que conecta San Fernando del Valle de Catamarca, capital de la provincia, con las provincias de La Rioja y Córdoba y el Paso de San Francisco, fronterizo entre Argentina y Chile.

En el proyecto 3Q, durante los casi 2 años que Zijin – Liex estuvo a cargo, hubo importantes avances que acercan cada vez más el comienzo de la producción. La Fase 1, que se espera inicie en los próximos meses, tendrá una capacidad de producción de 20.000 toneladas anuales de LCE (Carbonato de Litio Equivalente) y una inversión cercana a los 400 millones de dólares.

La Fase 2, con una inversión del orden de los US$600 millones, permitirá que la producción anual se incremente en 30.000 toneladas adicionales de LCE por año. En los planes de Zijin – Liex, se contempla una Fase 3 para Tres Quebradas, que permitirá agregar otras 50.000 toneladas anuales de LCE; en ese caso se utilizará la tecnología DLE (Direct Lithium Extraction – Extracción de Litio Directa) y se espera que duplique la inversión de las dos primeras etapas.

Para contribuir al esfuerzo global de descarbonización, el proyecto adopta procesos de producción limpios, optimiza su combinación energética y se esfuerza por aumentar el uso de energías limpias como la solar y la eólica.

En cuanto a la cuestión técnica, Zijin – Liex completó y puso en operación el sistema de carbonato de litio crudo de 300 toneladas, logrando producir con éxito el primer lote de aproximadamente 340 kilogramos de carbonato de litio semielaborado, lo que es un mojón destacado dentro de la breve historia de Tres Quebradas.

Zijin Liex

Además, recientemente se realizó el ensayo de puesta en marcha de los equipos con alimentación de salmuera de forma satisfactoria, se lograron tres objetivos principales de inspección: solidez del proceso, efectividad y confiabilidad del equipo. De esta manera, el proyecto emblema de Zijin – Liex demostró que sus equipos cumplen las condiciones necesarias para producir a gran escala Carbonato de Litio grado industrial.

Zijin – Liex y la comunidad

El proyecto pone gran énfasis en el desarrollo de las comunidades locales. Durante la fase de construcción, se abastece de una amplia variedad de productos y servicios de proveedores locales, como petróleo y energía, generadores eléctricos, arrendamiento de equipos de construcción y suministros administrativos.

Actualmente, posee más de 700 proveedores argentinos, de los cuales más de 500 son de la provincia de Catamarca y más de 70 de Fiambalá, invirtiendo hasta el momento unos 100 millones de dólares en productos nacionales. 

El Proyecto 3Q es un gran generador de empleo en la provincia ya que actualmente posee 547 empleados argentinos, de los cuales el 79% es de la provincia de Catamarca, y más de la mitad son de Fiambalá-Tinogasta.

Zijin Mining, la empresa china que expande la industria minera argentina

Además, apoya iniciativas de formación profesional para los miembros de la comunidad. En 2022, el proyecto proporcionó cursos de formación, inversiones, donaciones y otras formas de apoyo por valor de más de 600 mil dólares.

Por otra parte, Zijin – Liex ha aportado a distintos emprendimientos comerciales regionales. Ejemplo de eso es el aporte de 668 mil dólares para la puesta en funcionamiento del Frigorífico Palo Blanco.

El enfoque principal del frigorífico será la faena de caprinos, abarcando aproximadamente el 80% de la producción, mientras que el restante se distribuirá entre vacunos, ovinos y llamas. La elección estratégica de Palo Blanco como ubicación central beneficiará a diversas localidades como Punta del Agua, Chuquisaca, Las Papas, Mesada de Zárate, La Ciénaga, Antinaco, Río Grande ,Tatón, Medanitos, Saujil, e inclusive Fiambalá.

Con el comienzo de la producción, el proyecto 3Q liderado por Zijin – Liex revalorizará la zona, además, con el desarrollo logístico y energético que significa su puesta en marcha para la exportación.

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Colaborador en ReporteAsia

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