Se aviva la esperanza por la lengua indígena ainu en Japón

En 2009, la UNESCO, en su «Atlas de las lenguas en peligro del mundo», designó el idioma ainu como críticamente en peligro.

Al ser la categoría más grave de las cinco (solo el «extinto» es peor) utilizadas en el informe, resaltó el precario estado que había sufrido el idioma. Sin embargo, a lo largo de los años, se han emprendido una variedad de iniciativas para revitalizar el ainu, avivando el interés en él a través de la cultura pop, la academia, internet y otras vías.

El ainu es un idioma y una cultura indígena del norte de Japón, específicamente de la región de Hokkaido y partes de la isla de Sakhalin en Rusia. Los ainu son considerados los pueblos originarios de Japón y tienen una rica historia y tradiciones culturales distintivas. Esta es una lengua aislada, lo que significa que no está relacionada con ningún otro idioma conocido, incluido el japonés.

Cómo comenzó todo

Como un idioma oral que no tenía su propio sistema de escritura, el ainu ha sido llevado al borde a través del proceso de asimilar a sus hablantes, principalmente los habitantes indígenas de Hokkaido, en la sociedad japonesa.

Este proceso comenzó en serio durante la Restauración Meiji a fines de la década de 1860, cuando el nuevo gobierno comenzó a ejercer un control directo sobre la isla y los wajin (un término histórico que se refiere a los japoneses étnicos, o personas no ainu) comenzaron a establecerse allí en gran número.

A los ainu se les enseñaba japonés en las escuelas construidas por los recién llegados. Su condición de minoría y las realidades económicas de la necesidad de hacer negocios con los recién llegados en su idioma llevaron a muchos en la población indígena a abandonar sus tradiciones y no enseñar su idioma nativo a sus hijos.

Un idioma único se recupera

Cabe destacar que el idioma ainu es un aislado, lo que significa que no es un dialecto del japonés, por ejemplo. No tiene conexión lingüística con el japonés o, por cierto, con ningún otro idioma del este asiático.

«De hecho, el ainu no es el único idioma en la región que se puede definir como un aislado. El japonés y el coreano también lo son», explicó Hiroshi Nakagawa, profesor emérito de lingüística y cultura ainu de la Universidad de Chiba. «Si observamos el noreste de Asia en su conjunto, hay numerosos idiomas de grupos minoritarios en toda la región que están lingüísticamente aislados. Claro, aún podemos señalar similitudes gramaticales entre japonés, coreano, mongol y algunos otros idiomas, pero aquí, también, el ainu sigue estando solo».

Y cuando se trata de hablantes del idioma, la situación actual es aún más preocupante de lo que sugiere la UNESCO, advirtió Nakagawa. «La UNESCO dijo hace unos años que todavía hay 15 hablantes nativos de ainu. Pero nosotros, los observadores, simplemente no creemos que sea el caso», dijo. «Hoy en día, no hay nadie que hable solo ainu, y no hay nadie que pueda hablar ainu mejor de lo que puede hablar japonés».

Aprendiendo sobre las propias raíces

En cuanto a su propia parte, el interés de Nakagawa en la lengua ainu como alguien fuera de la comunidad, surgió de un simple deseo de investigar una lengua no europea. Sin embargo, algo que dijo un anciano hablante ainu un día lo hace preguntarse si alguna otra fuerza podría haber estado en juego.

«Una de estas ancianas que me había estado enseñando términos ainu me miró y dijo: ‘Puedo ver tu tsukigami (espíritu guardián)’,» relató con un brillo en los ojos. «‘Y puedo ver que tu tsukigami quiere que aprendas ainu’».

Sin embargo, ya sea por un simple deseo de abrir su propio camino o por haber actuado bajo el impulso de poderes más allá del entendimiento humano, el profesor  se cuenta ahora entre los académicos y activistas, así como personas en las artes, los negocios y el gobierno, que siguen decididos a mantener vivo el idioma y la cultura, no solo hoy, sino también para el mañana. Sus esfuerzos en todo el espectro pueden estar teniendo algún impacto.

«Aunque no tenemos estadísticas exactas, tengo la sensación de que el número de personas que pueden hablar ainu al menos en cierta medida —especialmente los jóvenes— está aumentando notablemente», señaló Nakagawa. «Aumentar el número de personas que hablan ainu como lengua materna es necesario como un objetivo remoto, pero lo crucial como un objetivo realista es aumentar el número de aquellos que estudian en conexión con su propia identidad étnica».

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